La civilisation muisca

La civilisation muisca

La civilisation Muisca (ou Chibcha) a prospéré dans l'ancienne Colombie entre 600 et 1600 de notre ère. Leur territoire englobait ce qui est aujourd'hui Bogotá et ses environs et ils ont acquis une renommée durable en tant qu'origine de la légende d'El Dorado. Les Muisca ont également laissé un héritage artistique important dans leur superbe travail d'or, en grande partie sans égal par aucune autre culture des Amériques.

Société & Religion

Les Muisca vivaient dans des colonies dispersées réparties dans les vallées des hautes plaines andines à l'est de la Colombie actuelle. D'importantes cérémonies annuelles liées à la religion, à l'agriculture et à l'élite dirigeante ont contribué à unir ces diverses communautés. Nous savons que de telles cérémonies impliquaient un grand nombre de participants et comprenaient des chants, des brûlages d'encens et de la musique de trompettes, tambours, hochets, cloches et ocarinas (flûtes bulbeuses en céramique). Les communautés étaient également liées par le commerce et il y avait même un mouvement d'artisans qualifiés, en particulier d'orfèvres, entre les villes de Muisca.

Les Muisca prenaient des têtes de trophées à leurs ennemis vaincus et ils sacrifiaient parfois des captifs.

Fondés par la figure légendaire de Bochica, qui venait de l'est et enseignait la morale, les lois et l'artisanat, les Muisca étaient dirigés par des chefs aidés de chefs spirituels. Les Muisca contrôlaient et défendaient leur territoire avec des armes telles que des massues, des propulseurs, des flèches et des lances. Les guerriers avaient également des casques de protection, des plastrons blindés et des boucliers. Les Muisca prenaient des têtes de trophées à leurs ennemis vaincus et ils sacrifiaient parfois des captifs pour apaiser leurs dieux. Cependant, la guerre était hautement ritualisée et probablement à petite échelle. Il existe de nombreuses preuves, par exemple, que des produits tels que l'or, les coquillages, les plumes, les peaux d'animaux, le tabac, le sel, les feuilles de coca et d'autres denrées alimentaires étaient échangés avec les cultures colombiennes voisines telles que les Tolima et les Quimbaya. Les biens précieux auraient été réservés à l'élite muisca, tout comme la chasse et la viande.

Idolâtrant le soleil, les Muisca avaient également une vénération particulière pour les objets et les lieux sacrés tels que les rochers, les grottes, les rivières et les lacs particuliers. Sur ces sites, ils laissaient des offrandes votives (tunjos) car ils étaient considérés comme un portail vers d'autres mondes. Les dieux Muisca les plus importants étaient Zue le dieu du soleil et Chie la déesse de la lune. On connaît aussi Chibchacum, le patron des métallurgistes et des marchands. Le type le plus courant d'offrandes aux dieux était des denrées alimentaires ainsi que des tunjo de serpents et de figures plates d'hommes, de femmes et d'animaux en alliage d'or qui ont été placés sur des sites sacrés. Les membres d'élite de la société pourraient également être enterrés dans des endroits si importants sur le plan religieux, d'abord séchés puis enveloppés dans de nombreuses couches de textiles fins, finalement placés dans une tombe assise sur leur siège de bureau, un petit tabouret ou tianga, et entourés des biens précieux dont ils avaient joui dans la vie.

Eldorado

Les Muisca d'aujourd'hui sont surtout célèbres pour la légende d'El Dorado ou « The Gilded One ». Une cérémonie Muisca tenue au lac Guatavita, en fait une seule parmi tant d'autres, impliquait un souverain couvert de poussière d'or qui a ensuite ramé sur un radeau jusqu'au centre du lac où il a sauté dans les eaux dans un acte de nettoyage et de renouvellement rituels. . Les sujets Muisca jetaient également des objets précieux dans le lac pendant la cérémonie, non seulement de l'or mais aussi des émeraudes.

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Les Espagnols, en entendant cette histoire, laissèrent leur imagination et leur soif d'or dépasser les limites de la réalité et bientôt naquit la légende d'une magnifique ville construite avec de l'or. Naturellement, comme elle n'a jamais existé, la ville n'a jamais été retrouvée et même le lac a obstinément refusé de révéler ses secrets malgré plusieurs tentatives coûteuses au cours des siècles.

Art de la musique

Les figures de l'art Muisca sont souvent transformationnelles, par exemple un homme avec des éléments d'un oiseau qui peuvent représenter les visions hallucinatoires des chamanes induites par la consommation de feuilles de coca ou de yopo (graines broyées). Les animaux tels que les chauves-souris, les félins, les serpents, les alligators et les amphibiens étaient également des sujets populaires. Les Muisca ne limitaient pas leur production artistique à l'or, mais créaient également des textiles fins en laine ou en coton, et ces derniers pouvaient également être peints.

Les conceptions typiques de Muisca comprennent des spirales et d'autres formes géométriques imbriquées. Des céramiques (y compris des figurines en argile) et des pierres semi-précieuses sculptées étaient également produites. Les femmes Muisca n'étaient pas seulement des tisserandes douées, elles étaient également douées pour la vannerie et la plume. La plupart des exemples ont été découverts dans des tombes et ont ainsi échappé à l'avarice des envahisseurs européens au début du XVIe siècle de notre ère et plus tard aux pilleurs de tombes.

Pour les Muisca, l'or était cependant le matériau de choix car il était apprécié pour ses propriétés lustrées et transformationnelles et son association avec le soleil. Il n'était pas utilisé comme monnaie, mais plutôt comme support artistique. L'or a été extrait des veines exposées et lavé des rivières de montagne. L'or et son alliage tumbaga (un mélange d'or et de cuivre avec des traces d'argent) ont été utilisés pour fabriquer tunjos comme des figurines et des masques, des contenants de coca (poporos) avec des louches à la chaux, ainsi que des bijoux exquis - généralement des pectoraux, des boucles d'oreilles et des clous de nez. Les orfèvres de Muisca ont utilisé un large éventail de techniques dans leur travail telles que la fonte à la cire perdue, la dorure par déplétion qui donne une finition bicolore, le repoussé, la soudure, la granulation et le filigrane. L'or était également transformé en feuilles minces en martelant des enclumes de pierre rondes ou des moules en pierre sculptés à l'aide d'un marteau ovale en pierre ou en métal.

Peut-être l'une des plus belles pièces de Muisca, et une preuve solide de la cérémonie de l'El Dorado, est un radeau en alliage d'or sur lequel se tiennent des personnages, dont l'un est plus grand et, coiffé d'une coiffe, est sans aucun doute le « Gilded One ». Il a été découvert dans une grotte près de Bogotá et était un tunjo. La pièce mesure 10 x 20 cm avec la figure principale mesurant 10 cm de haut et elle réside maintenant, avec bon nombre des plus belles pièces Muisca survivantes, dans le Musée de l'Or du Banco de la República, Bogotá, Colombie.


À la recherche de l'Eldorado – La cité d'or perdue

Pendant des centaines d'années, les chasseurs de trésors et les historiens ont recherché l'El Dorado, la cité perdue de l'or. L'idée d'une ville remplie d'or et d'autres richesses a un attrait naturel, attirant l'attention d'individus du monde entier dans l'espoir de découvrir le trésor ultime et une merveille ancienne. Malgré de nombreuses expéditions dans toute l'Amérique latine, la cité de l'or reste une légende, sans aucune preuve physique pour étayer son existence.

Les origines d'El Dorado viennent des contes légendaires de la tribu Muisca. À la suite de deux migrations – une en 1270 av. J.-C. et une entre 800 et 500 av. J.-C., la tribu Muisca a occupé les régions de Cundinamarca et de Boyacá en Colombie. Selon la légende, telle qu'elle est écrite dans "El Carnero" de Juan Rodriguez Freyle, les Muisca pratiquaient un rituel pour chaque roi nouvellement nommé qui impliquait de la poussière d'or et d'autres trésors précieux.

Portraits de dirigeants de Muisca (Wikimedia Commons)

Lorsqu'un nouveau chef était nommé, de nombreux rituels avaient lieu avant qu'il ne prenne son rôle de roi. Au cours de l'un de ces rituels, le nouveau roi serait amené au lac Guatavita, où il serait déshabillé et recouvert de poussière d'or. Il serait placé sur un radeau très décoré, avec ses serviteurs, et des tas d'or et de pierres précieuses. Le radeau serait envoyé au centre du lac, où le roi laverait la poussière d'or de son corps, tandis que ses serviteurs jetteraient les pièces d'or et les pierres précieuses dans le lac. Ce rituel était conçu comme un sacrifice au dieu de la Muisca. Pour les Muisca, « El Dorado » n'était pas une ville, mais le roi au centre de ce rituel, également appelé « le Doré ». Alors qu'El Dorado est censé faire référence au Doré, le nom est désormais devenu synonyme de la cité perdue de l'or et de tout autre endroit où l'on peut rapidement s'enrichir.

Radeau Muisca, représentation de l'initiation du nouveau Zipa dans le lac de Guatavita, source possible de la légende d'El Dorado. Il a été trouvé dans une grotte à Pasca, en Colombie, en 1856, avec de nombreux autres objets en or. Daté entre 1200 et 1500 av. ( Wikimedia Commons )

En 1545, les conquistadores Lázaro Fonte et Hernán Perez de Quesada tentèrent de drainer le lac Guatavita. Ce faisant, ils trouvèrent de l'or le long de ses rives, alimentant leur soupçon que le lac contenait un trésor de richesses. Ils ont travaillé pendant trois mois, avec des ouvriers formant une chaîne de seaux, mais ils ont été incapables de drainer suffisamment le lac pour atteindre des trésors au plus profond du lac. En 1580, une autre tentative de drainage du lac a été faite par l'entrepreneur Antonio de Sepúlveda. Une fois de plus, diverses pièces d'or ont été trouvées le long des rives, mais le trésor au fond du lac est resté caché. D'autres recherches ont été menées sur le lac Guatavita, avec des estimations selon lesquelles le lac pourrait contenir jusqu'à 300 millions de dollars d'or, sans aucune chance de trouver les trésors. Toutes les recherches ont été interrompues lorsque le gouvernement colombien a déclaré le lac zone protégée en 1965.

Lagune volcanique de Guatavita, Cundinamarca, Colombie, le lac sacré et centre des rites des Muiscas. Source : BigStockPhoto.

Néanmoins, la recherche d'El Dorado se poursuit, même sans la possibilité de rechercher le lac Guatavita. Les légendes de la tribu Muisca, le Doré et leur sacrifice rituel de trésors se sont transformés au fil du temps en conte d'aujourd'hui d'El Dorado, cité d'or perdue. Pour beaucoup d'individus, El Dorado est une vraie ville, et l'envie de découvrir cette ville est grande. Qu'ils soient guidés par la cupidité, un désir de gloire ou un désir de percer les mystères d'une ancienne légende, ces individus sont partis en conquête dans l'espoir de trouver l'El Dorado. Au fur et à mesure que les légendes ont changé et transformées, l'emplacement d'El Dorado a également changé. Les recherches pour la ville ne se limitent pas à la Colombie ou au lac Guatavita, où la tribu Muisca pratiquait ses rituels, mais s'étendent sur toutes les régions d'Amérique latine. Des expéditions pour trouver El Dorado ont été menées partout.

Objets en or de la tribu Muisca de Colombie (domaine public)

L'Anglais Sir Walter Raleigh a fait deux tentatives pour trouver El Dorado. En 1595, la rumeur disait que l'El Dorado pouvait être trouvé au lac Parime dans les hautes terres de Guyane. Raleigh a mis les voiles, dans l'espoir de découvrir la cité perdue, d'établir une présence anglaise dans l'hémisphère sud et de créer une colonie anglaise au Guyana. Son désir de trouver l'El Dorado est resté fort, même s'il n'a découvert que des morceaux d'or en cours de route. En 1617, Raleigh retourna en Amérique du Sud avec son fils, dans l'espoir de trouver l'El Dorado. Son fils a été tué lors d'un conflit avec les Espagnols et Raleigh n'a pas trouvé El Dorado lors de sa deuxième expédition désastreuse. À son retour en Angleterre, il a été exécuté pour avoir désobéi aux ordres du roi Jacques d'éviter un conflit avec les Espagnols.

Sir Walter Raleigh a fait deux expéditions pour trouver El Dorado. « Première pipe de Raleigh en Angleterre » par Frederick William Fairholt, 1859. (domaine public)

Plusieurs expéditions pour trouver l'El Dorado ont été tentées depuis l'époque de Raleigh, mais aucune n'a été couronnée de succès. Les moines Acana et Fritz, Don Manuel Centurion - gouverneur de San Thome del Angostura, et les entrepreneurs Nicholas Rodriguez et Antonio Santos, ont tous mené des expéditions dans l'espoir de retrouver la cité perdue. Tous n'ont pas réussi à trouver l'El Dorado, et les expéditions ont fait des centaines de morts - de ceux tués lors des tentatives de drainage du lac Guatavita, à ceux qui ont péri en fouillant le paysage de l'Amérique latine. La tentative la plus récente pour trouver El Dorado a eu lieu en 2000. Le monastère de Saint-Domingue recherchait des tunnels souterrains incas, quand ils ont trouvé un grand tunnel sous le monastère, mais pas d'or. Puis, en 2001, l'archéologue italien Mario Polia a découvert un document des années 1600 qui contenait des descriptions d'une ville qui pourrait potentiellement être l'El Dorado. Dans la zone, située à Paratoari au Pérou, des outils et des preuves de structures artificielles ont été récupérés, mais El Dorado reste un mystère.

Bien que la recherche coûteuse de l'El Dorado n'ait encore donné aucune preuve d'une véritable ville d'or, le sujet reste d'un intérêt à ce jour. Les recherches d'El Dorado ont duré des centaines d'années et de vastes régions d'Amérique latine, tout en coûtant beaucoup d'argent et des centaines de vies. Pour certains, il est devenu clair que les coûts et les risques de continuer à chercher l'Eldorado n'en valent pas la peine, tandis que d'autres restent déterminés à trouver la cité perdue de l'or. Peut-être qu'un jour la ville d'El Dorado sera découverte et que les richesses dont on dit qu'elles s'y trouvent, mais pour l'instant, il reste un mystère de savoir si El Dorado est une véritable ville ancienne remplie d'or, ou simplement une légende.

Image en vedette : figures de vitives dorées (connues sous le nom de tunjos), culture Muisca-Chibcha - culture précolombienne sur le territoire du musée de l'or colombien moderne, Bogotá, Colombie ( Wikimedia Commons )


Un aperçu de la culture Timoto-Cuica

Avant de commencer notre récit de cette culture précolombienne, nous devons réfléchir à la taille et à la complexité de l'Amérique du Sud de cette période. Avec une superficie de 17 840 000 kilomètres carrés (6 888 063 milles carrés), ce continent est le quatrième plus grand du monde et, en tant que tel, il a abrité de nombreux peuples divers au cours des siècles.

Géographiquement variés, les peuples autochtones d'Amérique du Sud étaient très divers et les tribus isolées étaient nombreuses. Cet isolement a donné lieu à des centaines de langues, de cultures, de croyances et de coutumes différentes. Des tribus nomades de chasseurs-cueilleurs de l'Amazonie aux tribus distinctes le long du puissant fleuve Orénoque, ou aux civilisations totalement différentes du Pérou et des Andes, les tribus étaient au nombre de centaines et nombre d'entre elles ont disparu sans laisser de trace.

Langues timoto-cuica : dialectes cuica = vert foncé, timoto-mukú = vert clair, les points noirs sont des toponymes en mukú. (Davius ​​/ Domaine public )

Cette richesse d'informations cède inévitablement la place à de petites confusions, lorsque des noms tribaux, des dialectes ou des mythes qui se chevauchent s'affrontent, laissant aux chercheurs beaucoup de travail.

Heureusement, la culture que nous explorons aujourd'hui a laissé une trace suffisamment solide, car elle a créé une civilisation avancée et naissante à la pointe nord des Andes, au Venezuela, dans les États actuels de Mérida, Trujillo et Táchira. Mais même ainsi, leur histoire est encore obscure, entourée de mystère. Pourtant, tout ce qui est secret et caché est souvent intrigant, et c'est exactement le cas de la culture Timoto-Cuica.

Territoire de Timoto-Cuica, dans l'actuelle Mérida, Venezuela. (Dal89 / Domaine public )

La plupart des érudits s'accordent à dire que les Timoto-Cuicas sont apparus en tant que groupe tribal distinct, les Timotes et les Cuicas étant les principaux composants d'une même identité en grande partie. Ils possédaient une technologie de pointe et ont prospéré en tant que civilisation beaucoup plus développée que les tribus nomades plus à l'est. Ils étaient principalement présents dans la région de l'actuel État de Mérido au Venezuela, dans la région vallonnée des Andes, avec le sous-groupe des Cuicas vivant légèrement au nord, dans les plaines du llano.

La principale caractéristique de la culture Timoto-Cuicas était leur concentration sur l'agriculture, l'industrie primitive et le commerce. Ils se sont fortement concentrés sur le système de culture en terrasses, en créant des plates-formes irriguées sur les collines de la région - un système souvent observé dans les civilisations andines.

En créant de grandes « marches », en les renforçant avec de la pierre et en les irriguant avec un système de canaux, ils ont réussi à créer un système agricole efficace. Cette méthode de culture habile a permis aux Timoto-Cuicas de cultiver une abondance de légumes - les premières sources mentionnent la culture de pommes de terre et de maïs, ainsi que des haricots, du yucca doux et plusieurs plantes indigènes : manioc, mecuy, quiba, guaba et agave.

Les agriculteurs de Timoto-Cuica utilisaient des terrasses agricoles. (AlexSP / Domaine public )

C'est devenu la base de leur commerce avec les tribus voisines – ainsi que les grandes quantités de pierres précieuses qu'ils ont extraites, comme la serpentine et la néphrite, comme en témoignent de nombreuses fouilles archéologiques. En échange, ils importaient du sel, du tabac et des tissus.

Les Timoto-Cuicas ont également mis un accent culturel et hiérarchique sur plusieurs oiseaux qu'ils ont domestiqués avec succès - tourterelles, perroquets et paují - que nous connaissons sous le nom de currasow casqué (Pauxi pauxi). Ces derniers symbolisaient la richesse et le statut dans leur société.

Un autre élément central de la vie sociale dans la culture Timoto-Cuicas était le travail communautaire - souvent réalisé en grands groupes, basé sur la coopération. Ce système est efficace et a été l'ingrédient clé du développement des civilisations andines avancées. Cette unité du peuple est également attestée dans ce que l'on appelle les mintoyes - de grandes structures ressemblant à des forts qui étaient utilisées selon les situations - comme silos à grains, tombeaux ou forteresses. Ils pouvaient abriter un grand nombre de personnes et endurer des sièges.


Cinq cités perdues légendaires qui n'ont jamais été retrouvées

L'histoire de l'Atlantide est l'une des histoires les plus connues et les plus durables d'une cité perdue, qui aurait été engloutie par la mer et perdue à jamais. Pourtant, l'histoire de l'Atlantide n'est pas unique, car d'autres cultures ont des légendes similaires de masses continentales et de villes qui ont disparu sous les vagues, ont été perdues sous les sables du désert ou ensevelies sous des siècles de végétation. De l'ancienne patrie des Aztèques aux villes d'or et de richesses de la jungle, nous examinons cinq cités perdues légendaires qui n'ont jamais été retrouvées.

Depuis que les Européens sont arrivés pour la première fois dans le Nouveau Monde, il y a eu des histoires d'une légendaire ville d'or dans la jungle, parfois appelée El Dorado. Conquistador espagnol, Francisco de Orellana fut le premier à s'aventurer le long du Rio Negro à la recherche de cette ville légendaire. En 1925, à l'âge de 58 ans, l'explorateur Percy Fawcett s'est rendu dans les jungles du Brésil pour trouver une mystérieuse cité perdue qu'il a appelée « Z ». Lui et son équipe disparaîtraient sans laisser de trace et l'histoire deviendrait l'une des plus grandes nouvelles de son époque. Malgré d'innombrables missions de sauvetage, Fawcett n'a jamais été retrouvé.

En 1906, la Royal Geographical Society, une organisation britannique qui parraine des expéditions scientifiques, invite Fawcett à arpenter une partie de la frontière entre le Brésil et la Bolivie. Il a passé 18 mois dans la région du Mato Grosso et c'est au cours de ses différentes expéditions que Fawcett est devenu obsédé par l'idée de civilisations perdues dans cette région. En 1920, Fawcett est tombé sur un document à la Bibliothèque nationale de Rio De Janeiro appelé Manuscrit 512. Il a été écrit par un explorateur portugais en 1753, qui prétendait avoir trouvé une ville fortifiée au cœur de la région du Mato Grosso de la forêt amazonienne, rappelant de la Grèce antique. Le manuscrit décrivait une ville perdue et chargée d'argent avec des bâtiments à plusieurs étages, des arches de pierre élancées, de larges rues menant vers un lac sur lequel l'explorateur avait vu deux Indiens blancs dans un canoë. Fawcett a appelé cela la cité perdue de Z.

En 1921, Fawcett entreprend la première de ses nombreuses expéditions pour trouver la cité perdue de Z, mais son équipe est souvent gênée par les difficultés de la jungle, des animaux dangereux et des maladies endémiques. La recherche finale de Percy pour Z a abouti à sa disparition complète. En avril 1925, il tenta une dernière fois de retrouver Z, cette fois mieux équipé et mieux financé par des journaux et des sociétés dont la Royal Geographic Society et les Rockefeller. Dans sa dernière lettre à la maison, renvoyée via un membre de l'équipe, Fawcett a envoyé un message à sa femme Nina et a proclamé «Nous espérons traverser cette région dans quelques jours. Vous n'avez pas besoin d'avoir peur d'un échec. Ce devait être la dernière fois que quelqu'un entendrait parler d'eux à nouveau.

Alors que la cité perdue de Fawcett, Z, n'a jamais été retrouvée, de nombreuses villes anciennes et vestiges de sites religieux ont été découverts ces dernières années dans les jungles du Guatemala, du Brésil, de la Bolivie et du Honduras. Avec l'avènement de la nouvelle technologie de numérisation, il est possible qu'une ville ancienne qui a stimulé les légendes de Z soit un jour retrouvée.

Le peuple aztèque du Mexique a créé l'un des empires les plus puissants des Amériques antiques. Alors que l'on en sait beaucoup sur leur empire situé là où se trouve la ville actuelle de Mexico, on en sait moins sur le tout début de la culture aztèque. Beaucoup considèrent l'île disparue d'Aztlan comme l'ancienne patrie où le peuple aztèque a commencé à se former en tant que civilisation avant sa migration vers la vallée de Mexico. Certains pensent que c'est une terre mythique, semblable à l'Atlantide ou à Camelot, qui vivra à travers la légende mais ne sera jamais trouvée dans l'existence physique. D'autres pensent qu'il s'agit d'un véritable emplacement physique qui sera un jour identifié. Les recherches pour la terre d'Aztlan se sont étendues de l'ouest du Mexique, jusqu'aux déserts de l'Utah, dans l'espoir de trouver l'île légendaire. Cependant, ces recherches ont été infructueuses, car l'emplacement - et l'existence - d'Aztlan restent un mystère.

La formation de la civilisation à Aztlan vient de la légende. Selon la légende nahuatl, il y avait sept tribus qui vivaient autrefois à Chicomoztoc - "le lieu des sept grottes". Ces tribus représentaient les sept groupes Nahua : Acolhua, Chalca, Mexica, Tepaneca, Tlahuica, Tlaxcalan et Xochimilca (différentes sources fournissent des variations sur les noms des sept groupes). Les sept groupes, étant de groupes linguistiques similaires, ont quitté leurs grottes respectives et se sont installés en un seul groupe près d'Aztlan.

Le mot Aztlan signifie « la terre au nord, la terre d'où nous, les Aztèques, sommes venus ». On dit que finalement, les habitants d'Aztlan sont devenus connus sous le nom d'Aztèques, qui ont ensuite migré d'Aztlan vers la vallée de Mexico. La migration aztèque d'Aztlan à Tenochtitlán est une pièce très importante de l'histoire aztèque. Il a commencé le 24 mai 1064, qui était la première année solaire aztèque.

À ce jour, l'existence réelle d'une île connue sous le nom d'Aztlan n'a pas été confirmée. Beaucoup ont cherché la terre, dans l'espoir d'avoir une meilleure compréhension de l'origine des Aztèques, et peut-être une meilleure compréhension de l'histoire mexicaine ancienne. Cependant, comme d'autres cités perdues, il n'est pas clair si Aztlan sera un jour retrouvé.

Dans la légende arthurienne, Lyonesse est la patrie de Tristan, d'après l'histoire légendaire de Tristan et Iseult. La terre mythique de Lyonesse est maintenant appelée la «terre perdue de Lyonesse», car elle aurait finalement sombré dans la mer. Cependant, le conte légendaire de Tristan et Iseult montre que Lyonesse est connu pour plus que de s'enfoncer dans l'océan, et qu'il a eu une présence légendaire alors qu'il restait au-dessus du sol. Alors que Lyonesse est principalement mentionné dans les histoires de légendes et de mythes, certains pensent qu'il s'agit d'une ville bien réelle qui a sombré dans la mer il y a de nombreuses années. Avec un lieu aussi légendaire, il peut être difficile de déterminer où se termine la légende et où commence la réalité.

Il y a quelques variations dans les légendes qui entourent le naufrage de la terre. Avant son naufrage, Lyonesse aurait été assez grand, contenant cent quarante villages et églises. Lyonesse aurait disparu le 11 novembre 1099 (bien que certains contes utilisent l'année 1089, et certains remontent au 6ème siècle). Très soudainement, la terre a été inondée par la mer. Des villages entiers ont été engloutis, et les gens et les animaux de la région se sont noyés. Une fois recouverte d'eau, la terre n'a jamais réapparu. Bien que les contes arthuriens soient légendaires, certains pensent que Lyonesse était autrefois un endroit très réel rattaché aux îles Scilly à Cornwall, en Angleterre. Les preuves montrent que le niveau de la mer était considérablement plus bas dans le passé, il est donc très possible qu'une zone qui contenait autrefois un établissement humain en surface se trouve maintenant sous le niveau de la mer. En effet, des pêcheurs près des îles Scilly racontent qu'ils ont récupéré des morceaux de bâtiments et d'autres structures dans leurs filets de pêche. Ces histoires n'ont jamais été étayées et sont considérées par certains comme de grandes histoires.

Des contes légendaires de Tristan et Iseult, à la bataille finale d'Arthur avec Mordred, aux histoires d'une ville engloutie par la mer, les contes de Lyonesse évoquent un vaste éventail de pensées et d'émotions par ceux qui souhaitent en savoir plus sur ce légendaire ville, et qui aiment croire que ses contes légendaires sont fondés sur une ville perdue bien réelle.

Pendant des centaines d'années, les chasseurs de trésors et les historiens ont recherché l'El Dorado, la cité perdue de l'or. L'idée d'une ville remplie d'or et d'autres richesses a un attrait naturel, attirant l'attention d'individus du monde entier dans l'espoir de découvrir le trésor ultime et une merveille ancienne. Malgré de nombreuses expéditions dans toute l'Amérique latine, la cité de l'or reste une légende, sans aucune preuve physique pour étayer son existence.

Les origines d'El Dorado viennent des contes légendaires de la tribu Muisca. À la suite de deux migrations – une en 1270 av. J.-C. et une entre 800 et 500 av. J.-C., la tribu Muisca a occupé les régions de Cundinamarca et de Boyacá en Colombie. Selon la légende, telle qu'elle est écrite dans "El Carnero" de Juan Rodriguez Freyle, les Muisca pratiquaient un rituel pour chaque roi nouvellement nommé qui impliquait de la poussière d'or et d'autres trésors précieux.

Lorsqu'un nouveau chef était nommé, de nombreux rituels avaient lieu avant qu'il ne prenne son rôle de roi. Au cours de l'un de ces rituels, le nouveau roi serait amené au lac Guatavita, où il serait déshabillé et recouvert de poussière d'or. Il serait placé sur un radeau très décoré, avec ses serviteurs, et des tas d'or et de pierres précieuses. Le radeau serait envoyé au centre du lac, où le roi laverait la poussière d'or de son corps, tandis que ses serviteurs jetteraient les pièces d'or et les pierres précieuses dans le lac. Ce rituel était conçu comme un sacrifice au dieu de la Muisca. Pour les Muisca, « El Dorado » n'était pas une ville, mais le roi au centre de ce rituel, également appelé « le Doré ». Alors qu'El Dorado est censé faire référence au Doré, le nom est désormais devenu synonyme de la cité perdue de l'or et de tout autre endroit où l'on peut rapidement s'enrichir.

En 1545, les conquistadores Lázaro Fonte et Hernán Perez de Quesada tentèrent de drainer le lac Guatavita. Ce faisant, ils trouvèrent de l'or le long de ses rives, alimentant leur soupçon que le lac contenait un trésor de richesses. Ils ont travaillé pendant trois mois, avec des ouvriers formant une chaîne de seaux, mais ils ont été incapables de drainer suffisamment le lac pour atteindre des trésors au plus profond du lac. En 1580, une autre tentative de drainage du lac a été faite par l'entrepreneur Antonio de Sepúlveda. Une fois de plus, diverses pièces d'or ont été trouvées le long des rives, mais le trésor au fond du lac est resté caché. D'autres recherches ont été menées sur le lac Guatavita, avec des estimations selon lesquelles le lac pourrait contenir jusqu'à 300 millions de dollars d'or, sans aucune chance de trouver les trésors. Toutes les recherches ont été interrompues lorsque le gouvernement colombien a déclaré le lac zone protégée en 1965. Néanmoins, la recherche d'El Dorado se poursuit, même sans la possibilité de rechercher le lac Guatavita. Les légendes de la tribu Muisca, le Doré et leur sacrifice rituel de trésors se sont transformés au fil du temps en conte d'aujourd'hui d'El Dorado, cité d'or perdue.

Dubaï cultive une image ultra-moderne d'architecture éblouissante et de richesse sans effort. Pourtant, ses déserts cachent des villes oubliées et une histoire cachée qui révèlent comment ses premiers habitants se sont adaptés et ont surmonté les changements climatiques dramatiques du passé.

L'une des villes perdues les plus célèbres d'Arabie - d'autant plus que les historiens ont su qu'elle existait à partir de documents écrits mais n'ont tout simplement pas pu la trouver - est la ville médiévale de Julfar. Abritant le légendaire marin arabe Ahmed ibn Majid, ainsi que le prétendu Sindbad le marin, Julfar a prospéré pendant mille ans avant de tomber en ruine et de disparaître de la mémoire humaine pendant près de deux siècles. Contrairement à d'autres villes du désert, Julfar était un port florissant, en fait la plaque tournante du commerce arabe du sud du Golfe au Moyen Âge.

Julfar était connu pour être quelque part sur la côte du golfe Persique au nord de Dubaï, mais le site réel n'a été trouvé par les archéologues que dans les années 1960. Les premiers signes de peuplement trouvés sur le site datent du 6ème siècle, époque à laquelle ses habitants faisaient déjà du commerce aussi loin que l'Inde et l'Extrême-Orient de manière routinière.

Les 10e au 14e siècles ont été un âge d'or pour Julfar et pour le commerce et la navigation arabes à longue distance, les navigateurs arabes voyageant régulièrement à l'autre bout du monde. Les Arabes avaient navigué dans les eaux européennes bien avant que les Européens ne parviennent à naviguer dans l'océan Indien et dans le golfe Persique, par exemple. En tant que base principale de ces voyages et de ce commerce, Julfar était la ville la plus grande et la plus importante du sud du golfe pendant plus de mille ans. Les marchands arabes effectuaient régulièrement le gigantesque voyage en mer de dix-huit mois jusqu'en Chine et commerçaient presque tout ce qui était imaginable.

Un centre commercial aussi précieux attira cependant l'attention constante des puissances rivales. Les Portugais ont pris le contrôle au XVIe siècle, époque à laquelle Julfar était une ville importante d'environ 70 000 habitants. Un siècle plus tard, les Perses s'en emparèrent pour le perdre en 1750 au profit de la tribu Qawasim de Sharjah qui s'installa à côté à Ras al-Khaimah, qu'ils continuent de régner à ce jour, laissant le vieux Julfar se dégrader progressivement jusqu'à son les ruines sont devenues oubliées parmi les dunes de sable côtières. Aujourd'hui, la plus grande partie de Julfar reste vraisemblablement encore cachée sous les dunes tentaculaires au nord de Ras al-Khaimah. – avec l'aimable autorisation de David Millar


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Peuple agricole pacifique, organisé, les Muisca parlaient une langue apparentée à la famille des langues Chibcha originaires d'Amérique centrale.

Cette langue s'est répandue et s'est divisée en plusieurs variantes au Honduras, au Nicaragua, au Costa Rica, au Panama et dans certaines régions de la Colombie, du Venezuela et de l'Équateur, selon l'ouvrage de Teresa Arango "Precolombia: Introducción al estudio del indígena colombiano" (Introduction à l'étude de peuples indigènes colombiens).

De nos jours, peu de Colombiens parlent le muisca, car parler les langues indigènes a été interdit en 1770 par décret royal, et l'espagnol est devenu la langue dominante, pour des raisons sociales, religieuses, économiques et politiques.

À Jizcamox, qui signifie « guérir avec les mains », la Muisca est enseignée à 150 enfants portant des noms de famille comme Tibaquichá, Boarejo, Balsero ou Fiquitiva, qui sont des descendants directs de la Muisca.

"Les enfants reçoivent l'enseignement primaire habituel, mais la langue et les traditions de leurs ancêtres sont mises en valeur", a déclaré à IPS, María Yolanda Esquivel, la directrice d'école. Les élèves entonnent en chœur leurs salutations de “chisué” (bonne journée) et “anaxié” (à plus tard).

À Cundinamarca et Boyacá, les coutumes traditionnelles Muisca sont encore pratiquées.

Grandfather Fernando, for example, leads the ancient rite of spiritual cleansing, which takes place at night when managing the energies is easier, as “silence with its cold murmurs is in constant dialogue with the Knower,” said Ana Tiquidimas, who attended one of these rituals in 2005.

Chibcha words are still used in Bogotá, too, such as “curaba” (a fruit), “toche” (a bird), “guadua” (a bamboo-like plant) and “tatacoa” (a snake), although many people are unaware of their origin.

Some residents of Bogotá think “ají” and “ajiaco”, the names of two traditional local dishes, are Chibcha words, but according to researchers they are of Carib origin.

In modern shopping centres in Bogotá one can buy products made from coca leaf, which was used for centuries by the Muisca and other indigenous cultures for rituals and healing. Coca wine to cure depression, biscuits against fatigue or to suppress appetite, energising teas and creams to dull arthritic pain are all available.

A pain-relieving, anti-inflammatory lotion, Cocadol, a revitalising, rehydrating drink called Coca Sek, and floral remedies useful against alcohol, tobacco and cocaine addictions are also manufactured and marketed on the basis of the coca leaf.

“The coca plant cures practically anything. Indigenous people knew this centuries before the pharmaceutical laboratories,” anthropologist Héctor Bernal told IPS.

His shop, “Coca indígena” (Indigenous Coca), is the first in Colombia to specialise in naturally manufactured indigenous products, particularly those based on coca and marijuana.

Until the mid-20th century, coca leaves were sold in pharmacies in Bogotá and other cities, and mothers used them to get their children to sleep more calmly.

“They gave me coca leaf tea in my feeding bottle as a baby. Coca didn’t use to have the negative cultural connotations it has now,” said anthropologist Patricia Clavijo, 55.

The Chibcha cultivated and used coca centuries before drug trafficking existed. They also respected and protected their natural surroundings long before there were environmentalists, and practised natural medicine centuries before it was rediscovered in the 20th century.

Their violent subjection to the colonial regime gradually destroyed their economic, social, political and cultural organisation, which led to a demographic catastrophe among their people in the mid-17th century, says researcher Luis Eduardo Wiesner in his book “Etnografía muisca” (Muisca Ethnography).

“The Spaniards understood nothing about this civilisation, and as the Chibcha were not warriors, they perished as victims of the conquerors’ violence,” said Cruz Cárdenas.

Direct descendants of the Chibcha live today in Bogotá and nearby towns such as Cota, Chía, Tenjo, Sesquilé, Suba, Engativá, Tocancipá, Gachancipá and Ubaté.

Two Chibcha settlements are located in Cota and Suba. Chía means “moon”, and Cota is derived from the Chibcha verb “cotansuca”, which means “to lift up or uprise, to become furious”, according to the chapter on the Central Andean Region in “Geografía Humana de Colombia” (Human Geography of Colombia).

Trade continues to be one of the main activities of Muisca descendants, as it was for their forefathers.

Maize, potatoes, cassava and beans are their staple diet. They continue to trade in salt, charcoal and textiles, and make handicrafts that are richly decorated with animal and human figures and fantastical creatures.

In the rural areas and cities of Cundinamarca and Boyacá, traditional Muisca cultivation methods continue to be used, guided by rainfall cycles and the phases of the moon.

Muisca farmers say they have no need of weather forecasts. The song of the blackbird announces rain, while “the song and flight of the plumed ‘copetón’ is a signal that the rain is about to stop,” Arturo Muscué from Chía, a 20-minute drive north of Bogotá, told IPS.

“When the potato and pea plants close their leaves and point upwards, it’s also a sign of coming rain,” he said.

A wide variety of lucky charms and talismans are used, such as river pebbles or a pulpy aloe leaf, to ward off bad luck.

Like their ancestors, the Muisca descendants respect the lakes, mountains and rocks.

They see the “spirits” as associated with physical phenomena, like rivers, mountains and lagoons, according to “Mitos y leyendas populares de Boyacá” (Popular Myths and Legends of Boyacá).

Some rural people in Boyacá believe that the water spirits not only travel under the earth, but also take human shape and walk, the book says.

Historians state that these surviving myths go back to deep Chibcha roots and are related to myths like those of Bachué, Bochica and Huitaca.

Bachué was the mother of the Muisca people. She emerged from the Iguaque lagoon (an hour’s drive east of Bogotá), married her son, peopled the earth and returned to the lagoon as a serpent, along with her son. Bochica was the civilising god, and Huitaca the rebel goddess.

“That’s why the Chibcha worshipped water, and their adoration was transmitted through the myth to the small farmers of Cundinamarca and Boyacá,” said Cruz Cárdenas.

THEY ARE NOT LIKE THE TIGER

The Chibcha lived in the central region of Colombia. When the Spanish conquest began in the 16th century, they were organised in a confederation of chiefdoms, according to Human Geography of Colombia.

“The Muisca chiefdom of Bogotá, presided over by the Zipa (the great chieftain), was the most important of the five chiefdoms,” said Cruz Cárdenas.

Muisca territory included Andean valleys, plateaus and slopes with different temperatures, humidity and rainfall, mainly depending on altitude, says historian Álvaro Botiva in “Colombia prehispánica” (Pre-Hispanic Colombia).

Spanish philosopher José Ortega y Gasset (1883-1955) was not mistaken when he said that human beings are not like tigers. Every tiger is the first tiger, and has to start his life as a tiger from the very beginning, he wrote.

But human beings are heirs to all the ways of existence, ideas and life experiences of their ancestors, and start life therefore with the whole accumulated human past beneath the soles of their feet, he wrote in “El libro de las misiones” (The Book of Missions).

The more than eight million people in Bogotá and other towns who live in the ancestral territories of the Chibcha did not start life like the tiger.

When they were born, the accumulated human history beneath the soles of their feet was already thousands of years old.


The Muisca and the Search for El Dorado

The origins of the quest for El Dorado can be traced back to the early 16th century when a story about a place containing vast golden treasures began spreading from one Spanish settlement to another along the Caribbean coast of South America. In contemporary times, the name has been exploited in fiction and film, and has long carried the connotation of a search for riches.

Despite the Spanish translation of ‘el dorado’ being ‘the golden’–an adjective meaning ‘the golden one’ and not denoting a city of gold–the legend quickly became embellished to refer to an entire city made of gold which was said to be located in the Valley of Dorado, a place hidden deep in the mountains of the continent’s northern Andes. It was this feverish quest to acquire gold in all its forms that drove numerous European expeditions–from which most adventurers would never return–over the high ranges of the Andes and through dense jungles filled with wild animals, deadly reptiles, unfriendly tribes and jungle fevers.

The first regional expeditions in search of gold were led by German and Spanish explorers traveling along the Orinoco River in what is now Venezuela. Soon after, Spanish conquistadors stationed in the Caribbean port town of Santa Marta heard stories from wandering natives of an Indian chieftain living high in the mountains whose wealth in gold was so great that he covered his entire body in the precious mineral.

A mural depicting traditional Muiscan figurines rendered from gold and silver. Artist: Edgar Diaz.

Encountering the Muisca

In 1636, the news of this gold-laden chieftain led Spanish conquistador Gonzalo Jimenez de Quesada and his army of 800 men to abandon their mission of finding an overland route to Peru, and instead head east and up into the Andes. There they encountered the Muisca people, a highly advanced civilization whose territories were divided into a confederation of states without a single centralized leader or ruler.

Physical map of Colombia indicating the approximate range of Musica territory along with the locations of the 3 main Muisca administrative centers in the eastern range of Colombia’s Andes Mountains.

Note: The Muisca confederation consisted of three adjoining regions in present-day Colombia’s eastern range of the Andes. Each Muisca state had a regional administrative center and a different name for their leader as follows:

•Hunza (the site of today’s city of Tunja) was the administrative center of the northwestern state and the leader was called the ‘zaque’.

•Bacatá (present-day Bogotá) was the center for the southern state, where the leader was known as the ‘zipa’.

•Suamox (today’s town of Sogamoso) was located to the northeast. It was a religious center where the leader, the ‘iraca’, presided over the ceremonies held at the sacred Sun Temple.

This is archaeologist Eliécer Silva Celis’ 50-foot-high reconstruction of the Muisca Sun Temple on its original site in present day Sogamoso, Boyacá, Colombia. Photo: Henry Lewis

Quesada and his men found the Muisca to be very skilled artisans, especially in creating gold ornaments which were numerous and highly prized by the people for their connection to the gods. With this discovery, the Spaniards declared that the quest for El Dorado was near.

Muisca Civilization

Archaeologists often list the Muisca–whose civilization flourished from about 600 CE – 1600 CE–along with the Aztecs, Incas and Mayas as the four most advanced civilizations in the Americas at the time the Europeans arrived. The Muisca were highly skilled metal-workers, had advanced systems of writing and numeracy and an economy that depended on well-developed trade networks across the region. The Muisca spoke Chibcha, a language group also found in Central America, and are often referred to as Chibcha people, even though many other aspects of their culture were unique.

Mural depicting a typical Muisca village. Artist: Edgar Diaz.

Although gold in its raw form was not found in large quantities high on the altiplano where they lived, it was through their extensive trade networks that the Muisca acquired the mineral. The Muisca mined salt, which was present in vast quantities in their high-altitude lands and was more highly prized by their lowland neighbors than the gold offered in its place.

While the Spanish conquistadors craved gold for the monetary wealth and prestige it could buy in their culture, to many pre-Columbian societies, gold embodied profound meanings in their cosmologies. This sacred metal represented the Sun’s energy, a life-giving star, and the source of fertility. To the indigenous peoples, gold objects were not considered a symbol of material wealth, but signified honored positions in society and served as religious offerings.

Gold was essential to the Muisca worship of their principal god, Sué, the sun god. They believed that all things with luster represented the god’s presence, therefore, intricately worked and highly polished golden ornaments became the perfect objects to represent the sun god’s power. The ruling families of each confederated state would adorn themselves in gold ornaments which were also offered to other gods during special ceremonies.

Mural of a Muisca leader making an offering to the sun god Sué. Artist: Edgar Diaz.

Origin of the legend

Most historians agree that the legend of El Dorado originated with one such ceremony that was carried out on Lake Guatavita, located northeast of Colombia’s present-day capital, Bogotá. The ritual was described in detail in Juan Rodríquez Freyle’s book El Carnero, which is regarded as the definitive history on this region’s early colonial period.

Painting of the initiation ceremony for a new Musica zipa on Lake Guatavita. Artist unknown. Courtesy of the Sugamuxi–Eliécer Silva Celis Museum of Archaeology in Sogomosa, Boyacá, Colombia.

When a Muisca leader died, his successor was called ‘the golden one’ or ‘gilded one’ and had to spend time by himself in a cave without salt products or being allowed to leave for a specified period. Upon his release, he would be taken to the ceremonial lake of Guatavita. A special raft was created for the ceremony and adored with Muisca gold and fine weavings. Surrounded by four priests adorned with feathers, gold crowns and body ornaments, the heir was stripped naked and covered with mud and powdered gold. As part of the initiation rites, the new chief would dive into the middle of the lake while the priests offered gold ornaments, emeralds and other precious objects to the gods by throwing them into the lake.

-Juan Rodríquez Freyle in El Carnero

Lake Guatavita sits high in the Andes northeast of Colombia’s capital Bogotá. Photo Credit: The Colombian Way.

Gold fever strikes lake guatavita

Since the origins of the legend kept leading back to Colombia’s high altitude Lake Guatavita, the search for El Dorado’s gold eventually reached its shores. There were numerous attempts to drain the alpine lake to reveal the gold ornaments that had been ceremonially offered to the lake’s spirits.

In 1545, the conquistadors Lázaro Fonte and Hernán Perez de Quesada were the first to attempt to drain the lake. Their method, using a bucket chain of laborers, only lowered the lake by around three meters after several months of toiling at high altitude in always cold, and often miserable, weather. They ended up extracting gold ornaments worth approximately US $100,000 at current value.

Next came Bogotá business entrepreneur Antonio de Sepúlveda, who had workers cut a notch in the lake’s rim in order to drain more of the water. This was more successful than the earlier attempt and resulted in lowering the lake by 20 meters before the dirt around the notch collapsed, once again sealing the rim of the lake. The take this time amounted to approximately US $300,000 at today’s rates. Despite some degree of success, Sepúlveda still died a poor man and is buried at a church in a small town near the lake.

In 1801, German geographer, naturalist and explorer Alexander von Humboldt made a visit to Lake Guatavita. After his return to Paris, he calculated from the findings of Sepúlveda’s efforts that the lake could offer up as much as US $300 million worth of gold.

In 1898, the Company for the Exploitation of the Lagoon of Guatavita was formed by British expatriate Hartley Knowles. The lake was drained through the digging of a tunnel that emerged at its center. The water level was drained to a depth of about 4 feet of mud and slime.This made it difficult to explore, plus when the mud had dried in the sun, it set like concrete which made retrieving even the visible fragile gold objects extremely difficult. Gold ornaments worth only around £500 British pounds were found before the company filed for bankruptcy and ended all activities in 1929. The gold artifacts were auctioned at Sotheby’s of London, with some being donated to the British Museum.

In 1965, the Colombian government designated the lake as a protected area. Any attempt to drain the lake in search of gold objects was declared illegal.

Gold headpiece produced by the Muisca and currently at the Gold Museum in Bogotá. Photo: Henry Lewis

Muiscan gold ornaments that likely adorned a ruling zipa or zaque, seen here at Bogotá’s Gold Museum. Photo: Henry Lewis

Demise of great civilizations

For the indigenous peoples of Latin America, their perceived wealth in precious metals foretold an early doom as Europeans searching for personal wealth and favorable standing with their monarchs back at home invaded all along the Caribbean coast in Central and South America.

The fact that the Muisca were not empire builders prone to subjugating other tribes, unlike the Aztecs and Incas, determined their quick demise. Within two years, the Spaniards had conquered, looted and pillaged all the Muisca territories. The last zipa’s rule in Bacatá ended in 1539, quickly followed in 1540 by the last zaque in Hunza. The last iraca of Suamox was known as Sugamuxi and is honored by several monuments in present-day Sogamoso.

An Archaeologist’s Mission

Unlike the Maya and Aztec who built towering stone pyramids, or the Inca who constructed stone cities with stone-paved roads to connect them, the Muisca built with thatch and wood. These materials were easily burned by the Spanish invaders who sought to destroy the natives’ way of life.

Without such monuments being visible above ground, the search for an ancient culture’s roots can be much more difficult. Luckily for Colombia, and for our understanding of Musica culture today, such a champion appeared in the form of Eliécer Silva Celis who lived from 1914�. Celis, a Colombian anthropologist, archaeologist and writer, dedicated his career to studying all aspects of Muisca history and culture.

Colombian archaeologist and museum founder Eliécer Silva Celis , pictured here at work along with his wife who was also instrumental in overseeing the development of the Sugamuxi–Eliécer Silva Celis Museum of Archaeology in Sogomosa, Boyacá, Colombia. Photo: Courtesy of the Archaeology Museum in Sogamoso.

His most important archaeological discoveries began when he uncovered a Muisca cemetery in a neighborhood of Sogamoso (ancient Suamox), a town approximately 209 kilometers (130 miles) to the northwest of Bogotá. Celis suspected this was the location of the Muisca’s famed Sun Temple after the discovery of a large group of mummified remains in the cemetery.

Over the next twenty years, the archaeologist worked diligently to map the site and reproduce Muisca dwellings and a complete, full-scale reconstruction of the Sun Temple on the spot where it once stood 500 years earlier. The grounds of the Sun Temple and cemetery can be visited today in Sogamoso, along with a very good archaeology museum established by Celis.

The young couple standing at the entrance to the reconstructed Sun Temple show the immense scale of the structure. Photo: Henry Lewis

Detail of the woven walls and roof of the Musica Sun Temple in Sogamoso, Colombia. Photo: Henry Lewis

The interior ceiling of the Muisca Sun Temple in Sogamoso, Colombia. Photo: Henry Lewis

Although most of the Muisca’s most dazzling gold work can be found in Bogotá’s highly rated Gold Museum, the Sugamuxi–Eliécer Silva Celis Museum of Archaeology in Sogomoso contains an excellent collection of some 4,000 Muisca objects. This lesser-known museum not only allows visitors to browse without the normal crowds found at the Gold Museum, but it’s exhibits have been created to reflect a more complete history and teach visitors about daily life within traditional Muiscan society.

When in Colombia…

After my pilgrimage to the three Muisca regions–Hunza, Suamox and Bacatá, today’s Tunja, Sogamoso and Bogotá, respectively–I talked with Colombian friends who had no knowledge of the archaeology museum in Sogamoso. It’s obviously a well-kept secret and definitely a real jewel for those who are as keenly interested in ancient Latin American cultures as I am.

Exterior of the excellent Sugamuxi–Eliécer Silva Celis Museum of Archaeology in Sogomosa, Boyacá, Colombia. The area surrounding the outdoor pool is decorated with traditional Muisca designs. Photo: Henry Lewis

To reach Sogamoso, take a bus from either of Bogotá’s main bus terminals heading north for several hours to Tunja where you must change buses for Sogomoso, about a ninety-minute bus ride to the northeast. The return trip is easy by simply reversing the above instructions.


Conclusion

With data from professor Mauricio Botero, I have been able to locate three giant carved godheads, each measuring over 150 meters in height and carved between the 9th and 16th centuries. It might be prudent of the Colombian authorities to jump all over this incredible cultural artifact and market it outwards as it could serve to significantly increase the tourist figures in the area around Chia and Tabio.

What must happen first is for these authorities to see the ‘historic’ value in the rock of Juiaca and see that they are sitting on top of one of the few places on this planet so steeped in history and mystery about which so little is understood.

So far as the mysterious lights are concerned, what I think happens at the rock of Juiaca is that for many centuries people have witnessed lights caused by the mountains heavy metallic load and the resulting geomagnetic stress. To try and attribute reason, they have overlaid their pop-cultural archetype. The Muisca people may have interpreted the lights as the ‘work of gods’ leading them to enhance the natural strata of the mountain to manifest them in this world.

It is simply one beautiful mountain, with a million human projections covering its greatest secret - the lost mountain gods of Colombia.

Watch the accompanying documentary on this discovery here:


El Dorado was found amongst the Muisca people

Through the centuries, the passion for gold has led many on a fruitless track into the unknown. Possibly the most well-known of such voyages commenced with a story of a native man who lived inside the vast interior of the mythical Andean planes. According to legend, this Muisca king would cover himself with gold dust during a ceremony, after which he would dive into the Lake Guatavita from a raft and his people would throw precious jewels at him to appease the underwater gods.

When early Spanish explorers arrived in South America in the 16th century, they heard about a tribe of people living high up in the Andes of what is now Colombia. They heard that when a chieftain rose to power he would be initiated with a ceremony at Lake Guatavita, which later on became known as the ceremony of ‘El Dorado’. One of the most detailed accounts comes from Juan Rodrigez Freyles’ 1536 book The Conquest and Discovery of the new Kingdom of Granada. He tells that when a leader died, his successor was called ‘the golden one’ or ‘gilded one’ and had to spend time by himself in a cave without salt products or being allowed to leave. His first journey thereafter would be to the ceremonial lake of Guatavita. Surrounded by four priests adorned with feathers, gold crowns and body ornaments, the leader, naked but for a covering of gold dust, would set out to make an offering of gold objects, emeralds and other precious objects to the gods by throwing them into the middle of the lake.

” The heir was stripped naked and covered with mud and powdered gold” – Juan Rodrigez Freyle.

The shores of the circular lake were filled with richly adorned spectators playing musical instruments and burning fires that almost blocked out the daylight from the lake basin. The raft itself had four burning fires on it throwing up plumes of incense into the sky. When at the very centre of the lake, the priest would raise a flag to draw silence from the crowd. This moment would mark the point at which the crowds would commit allegiance to their new leader by shouting their approval from the lakeshore.

This story had been told over many years and in many different guises, but the published evidence of the story made Spanish invaders believe it was true, and it inspired many explorers to search up and down the country looking for gold. It even led them to believe there must be some hidden source of gold from which the Muisca people drew their riches, which was enhanced by the supposed findings of a map which located a lost city full of gold. Captivated by the monetary value of this possibility, they had little understanding of its true value within Muisca society. European minds were simply dazzled by just how much gold must have been thrown down into the deep waters of Lake Guatavita and buried at other sacred sites throughout Colombia since the beginning of Muisca tradition.

In AD1537 it was these stories of El Dorado that drew the Spanish conquistador Jimenez de Quesada and his army of 800 men away from their mission to find an overland route to Peru and up into the Andean homeland of the Muisca for the first time. Quesada and his men were lured ever deeper into alien and inhospitable territories where many lost their lives. But what Quesada and his men found astounded them, as the goldworking of the Muisca was like nothing they had ever seen before. The exquisitely crafted gold objects were made with techniques beyond anything ever seen by European eyes.

Within Muisca society gold, or more specifically: an alloy of gold, silver and copper called tumbaga, was highly sought after, not for its material value but for its spiritual power, its connection to the deities and its ability to bring balance and harmony within Muisca society. As Muisca descendant Enrique Gonzalez explains, gold does not simply symbolize prosperity to his people:

“For the Muisca of today, just as for our ancestors, gold is nothing more than an offering… gold does not represent wealth to us.”

However, the Spanish were so amazed by some of the truths in the story of El Dorado, it prompted them to drain the Lake Guatavita a few times and they actually found a good quantity of tumbaga artworks by the Muisca people, but they never found their ‘El Dorado’, their city of gold, and many finally gave up on their quest. However, some say they never stopped looking for El Dorado, as it isn’t ‘just’ a legend. The beauty of the legend is that some still want it to be true, eventhough they know it isn’t. In 1849, well-known British poet Edgar Allan Poe very eloquently wrote a poem about this phenomenon:


Muisca Civilization - History

Unite the confederation under one law, Nemequene, great zipa of the Muisca! Secure the loyalty of your people through the resources Zue has gifted you with, and use them to the best of their ability. O fearsome ruler, the people await your commands! Make an empire to last the test of time.

Earning Loyalty through resources sounds ridiculous, but that's what Nemequene does. Each resource you improve provides +1 Loyalty per turn in that city, so resourceful cities will remain loyal to the Muisca confederation. Make sure to have Builders in cities quickly so you can get that loyalty right away! A Religious Victory is best for the Muisca.

Start Bias: Plantation-able Resources, Tier 2

Cities: Suamox, Susa, Fosca, Guaravita, Iza, Zipacon, Mongua, Gameza, Socha, Tenza, Somondoco, Velez, Paipa

Male Citizens: Jeronimo, Matias, Zue, Chiminigagua, Bochica, Cuchavira, Nencatacoa, Aquimin, Tutazua

Female Citizens: Chia, Bachue, Huitaca, Michua, Antonella, Salome, Sara, Valeria, Analee, Luciana

Holy Sites provide Gold equal to their adjacency bonus, and gain a +2 adjacency bonus from Luxury Resources. Natural Wonders provide +1 Gold to adjacent tiles.

Replaces Warrior. When within 6 tiles of a Luxury Resource, gains +5 Combat Strength. Gains +1 Movement when starting in Muiscan territory.

Unique Infrastructure: Bohio

Replaces Shrine. Provides +1 Housing and +2 Gold. Provides an additional Great Prophet point if the Holy Site has an adjacency bonus of at least 4.

Leader Ability: Code of Nemequene

Cities gain +1 Loyalty per turn for every improved resource within its borders. When in a Dark Age, yields from Luxury Resources are doubled.

Leader Agenda: Muisca Confederation

Likes civilizations with Loyal cities. Dislikes those whose cities rebel.

Because the Chimcha language is extinct, there is no corresponding language for Nemequene's dialogue.

Greetings: You stand before the Muisca Confederation. What can you offer to my empire?

Agenda Approval: Your people are steadfast under one banner- yours. I trust you will continue this way of ruling?

Agenda Disapproval: Do you seek the destruction of your empire? Keep your lands secure, my friend!

Attacked: Your foolish ways can easily be corrected.

Declares War: I shall rule your cities on your behalf. Perhaps your empire will be even better under me.

Defeated: The day has come. The cities of gold are yours.

Quote: "There is no better friend than a burden."

Delegation: Generous gifts are being sent to your halls. Salt, cloths, gold and countless other luxuries.

Accepts Delegation: The gifts you bring were an honor to accept. Our people showed great interest in them.

Rejects Delegation: The Muisca have no need for those gifts. Sorry, but no.

Asks for Friendship: The treasures of the Muisca can be shared with you. All you have to do is say yes.

Accepts Friendship: Hmm. well, alright. I trust there will be no betrayal?

Rejects Friendship: My trust is more precious than any treasure we own. I cannot give it to you.

Denounces: May Zue's wrath be upon you! May your lies reach the ears of the heavens, and may they be punished!

Invitation to City: Have you heard tales of my great cities? Now you will be able to see them for yourself.

Invitation to Capital: Hunza is a city of many riches. Is your capital even half as grand as mine?

Accepts Invitation: Alright.

(skip to 8:18 if you want to hear the song I chose)

Force of the Jaguar- Win a game as Nemequene

El Dorado- As Philip II, capture Muisca's capital with a Conquistador

Suzerain Bonus: Establishing a Trading Post in a city grants a copy of a Luxury Resource present in that city.


Was It Ever Found?

So, was El Dorado ever found? Sort of. The conquistadors followed tales of El Dorado to Cundinamarca but refused to believe that they had found the mythical city, so they kept looking. The Spanish didn't know it, but the Muisca civilization was the last major native culture with any wealth. The El Dorado they searched for after 1537 did not exist. Still, they searched and searched: dozens of expeditions containing thousands of men scoured South America until about 1800 when Alexander Von Humboldt visited South America and concluded that El Dorado had been a myth all along.

Nowadays, you can find El Dorado on a map, although it's not the one the Spanish were looking for. There are towns named El Dorado in several countries, including Venezuela, Mexico, and Canada. In the USA there are no fewer than thirteen towns named El Dorado (or Eldorado). Finding El Dorado is easier than ever…just don't expect streets paved with gold.

The El Dorado legend has proven resilient. The notion of a lost city of gold and the desperate men who search for it is just too romantic for writers and artists to resist. Countless songs, stories books, and poems (including one by Edgar Allen Poe) have been written about the subject. There is even a superhero called El Dorado. Moviemakers, in particular, have been fascinated by the legend: as recently as 2010 a movie was made about a modern-day scholar who finds clues to the lost city of El Dorado: action and shootouts ensue.


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