Tête de pierre colossale olmèque, San Lorenzo

Tête de pierre colossale olmèque, San Lorenzo


Têtes de pierre colossales olmèques

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C'était en 1869. Dans une publication assez obscure imprimée par la Société mexicaine de géographie et de statistique, parut un bref avis écrit par un homme du nom de José Melgar. Il était accompagné d'une gravure de ce qui est maintenant connu sous le nom de Monument A à Tres Zapotes. Melgar a écrit :

« En 1862, j'étais dans la région de San Andres Tuxtla, une ville de l'État de Veracruz, au Mexique. Au cours de mes excursions, j'appris qu'une Tête Colossale avait été déterrée quelques années auparavant, de la manière suivante. A une lieue et demie d'une hacienda de canne à sucre, sur les pentes occidentales de la Sierra de San Martín, un ouvrier de l'hacienda, en coupant la forêt pour son champ, découvrit à la surface du sol ce qui paraissait comme le fond d'une grande bouilloire en fer renversé. Il avertit le propriétaire de l'hacienda, qui en ordonna l'excavation. Et à la place de la bouilloire fut découverte la tête susmentionnée. Elle a été laissée dans la fouille car on ne penserait pas à la déplacer, étant en granit et mesurant deux mètres de haut avec des proportions correspondantes… A mon arrivée à l'hacienda, j'ai demandé au propriétaire de la propriété où la tête a été découverte, de prendre moi de le regarder. Nous y sommes allés, et j'ai été frappé de surprise : en tant qu'œuvre d'art, c'est sans exagération une magnifique sculpture… ce qui m'a étonné, c'est le type éthiopien représenté. Je réfléchissais qu'il y avait eu sans aucun doute des nègres dans ce pays, et que c'était à la première époque du monde.

À l'époque des écrits de Melgar, la majeure partie du passé antique du Mexique était encore entourée de mystère. Le système d'écriture des Mayas était à un siècle d'être déchiffré. La plupart des ruines majeures qui sont familières aujourd'hui n'étaient même pas connues ou explorées à fond. La méthode scientifique appliquée à l'archéologie, qui n'était même pas une discipline formellement reconnue, était loin d'être utilisée. Les villes perdues dans la jungle et les rumeurs de civilisations disparues ont alimenté de nombreuses spéculations sur les origines des anciens peuples mésoaméricains. À tout moment au cours du 19 e siècle, les anciens Mexicains auraient été d'anciens Assyriens, des voyageurs préhistoriques de l'Inde, une tribu perdue d'Israël, des naufragés romains et, comme Melgar, des Africains noirs. Les caractéristiques de cette première tête olmèque découverte en 1858 intrigueraient les enquêteurs pendant un certain temps. Il avait un nez plat et large, des lèvres charnues et des yeux sans le pli caractéristique des Amérindiens. Au fur et à mesure que la science de l'archéologie se développait et que davantage de ces têtes étaient découvertes, une vision plus claire de ce qui serait plus tard appelé la civilisation olmèque se faisait jour.

La tête de Melgar ne sera connue en dehors du Mexique qu'en 1905, lorsque l'archéologue allemand Eduard Seler et sa femme l'ont visitée et que les journaux européens ont repris l'histoire. Ce serait la seule tête de pierre olmèque colossale connue jusqu'à la découverte en 1925 du site archéologique de La Venta dans l'état mexicain moderne de Tabasco par un archéologue d'origine danoise Frans Blom et son partenaire d'expédition américain Oliver La Farge de l'Université de Tulane. Les deux ne se sont pas rendu compte qu'ils étaient tombés sur une cité perdue construite par les membres de la plus ancienne civilisation du Mexique, les Olmèques, et ont décrit La Venta comme un site maya.

Le terme « olmèque » existait depuis le XVIe siècle mais n'était pas fréquemment utilisé et il n'était pas employé comme il l'est aujourd'hui, pour désigner « la mère des civilisations mésoaméricaines » qui existaient dans les jungles mexicaines d'environ 1200 av. AVANT JC. Le terme « olmèque » se traduit vaguement par « le peuple du caoutchouc » ou « les gens qui vivent au pays du caoutchouc ». Dans les années 1930, le terme a commencé à être utilisé pour décrire le peuple pré-maya des basses terres tropicales qui a construit de grands centres de cérémonie civique et laissé des milliers d'artefacts complexes. Matthew Stirling, de la Smithsonian Institution a découvert une inscription datée sur le site de Tres Zapotes en 1939 qui a placé l'apogée de la ville des siècles avant la civilisation maya classique. Au milieu du XXe siècle, une image plus solide a commencé à émerger de ce que l'on appelle aujourd'hui la civilisation olmèque centrée autour de trois sites majeurs sur la côte du golfe du Mexique : Tres Zapotes, La Venta et San Lorenzo.

Les énormes têtes de pierre désincarnées sont peut-être les caractéristiques les plus célèbres des Olmèques. Il existe 17 têtes de pierre colossales olmèques connues, la dernière découverte en 1994. 10 ont été découvertes sur le site de San Lorenzo, 4 à La Venta, 2 à Tres Zapotes, et une sur le petit site archéologique de La Cobata dans l'état de Veracruz. En dehors de ces 17 têtes, il a été découvert à Takalik Abaj, au Guatemala, une pierre d'autel qui pourrait avoir été sculptée dans une ancienne tête olmèque. Des fragments possibles de têtes colossales ont été trouvés à San Lorenzo et sur un site beaucoup plus petit appelé San Fernando dans l'État de Tabasco. Fabriquée en basalte, chaque tête mesure environ 5 à 11 pieds de haut et pèse entre 6 et 50 tonnes. Les traits du visage sont similaires parmi les têtes : grandes lèvres, joues arrondies et nez large. Chaque tête porte également ce qui ressemble à un casque ou à une coiffe. Alors que chaque tête olmèque est stylistiquement similaire, chaque pièce est unique, presque avec une personnalité spécifique, ce qui amène les chercheurs à croire que ces sculptures ont été faites pour représenter de vrais souverains. Les expressions faciales de ces têtes ont généralement tendance à être sévères ou sans expression. Cependant, la tête connue sous le nom de La Venta Monument 2, avec ses joues retroussées et ses lèvres retroussées, sourit clairement au spectateur. Cela contraste fortement avec la première tête découverte par Melgar dans les années 1850 qui a une expression de mécontentement, presque un froncement de sourcils. On peut également affirmer que ces têtes représentaient des dirigeants en raison de la quantité de ressources nécessaires pour les fabriquer. Les gens de la carrière, les ouvriers pour déplacer les pierres, les artistes et autres travailleurs assortis ont pris beaucoup de coordination et de contrôle, et les archéologues théorisent que les sculptures monumentales n'auraient été possibles que dans une société « top-down » hautement stratifiée. En outre, les différences dans l'apparence des têtes suggèrent des individus uniques et non des représentations standard des dieux. En l'absence d'histoire orale ou de documents écrits sur ces têtes, il est difficile de déterminer pourquoi elles ont été fabriquées ou leur âge réel. Les érudits les datent généralement de l'apogée de la civilisation olmèque qui était d'environ 900 av. Certaines têtes sont datées par association, en faisant des hypothèses sur ce qui se trouve autour d'elles. C'est souvent délicat, car de nombreuses têtes ont clairement été déplacées de leur emplacement d'origine, peut-être plusieurs fois. Comme il est impossible de dater la pierre sculptée, les chercheurs pourraient ne jamais être en mesure de déterminer la date exacte de ces têtes.

Comme mentionné précédemment, les têtes de pierre ont été façonnées à partir de basalte. Les chercheurs ont déterminé que les pierres utilisées dans les 17 têtes olmèques connues proviennent d'une seule source : la Sierra de los Tuxtlas dans l'État de Veracruz. Sur les pentes sud des montagnes à ce jour se trouvent de gros rochers faits de ce qu'on appelle le basalte Cerro Cintepec qui va d'une couleur gris clair à gris foncé. Ces rochers considérés comme « en forme de tête » ont probablement été sélectionnés pour être transportés hors de la montagne. Certains de ces rochers ont parcouru près de 100 milles pour atteindre les destinations finales des ateliers dans les grands centres urbains olmèques. Comme les Olmèques n'avaient pas de bêtes de somme ni d'utilisation pratique de la roue, on ne peut qu'imaginer comment ces gigantesques rochers ont été déplacés à travers les collines, les marécages et les cours d'eau. Des ateliers de basalte ont été découverts à San Lorenzo où les rochers colossaux ont très probablement été transformés en têtes de rois. Comme les Olmèques n'avaient pas d'outils métalliques, les énormes têtes étaient façonnées à l'aide d'outils en pierre pierre sur pierre. Des abrasifs ressemblant à du sable ont été trouvés dans ces ateliers, amenant les archéologues à croire que dans les dernières étapes de la sculpture, les têtes étaient lissées et finement finies. Cela a dû prendre des mois pour faire une seule tête, sinon plus, et cela n'inclut pas le transport qui a pu ajouter des mois supplémentaires au projet.

En dehors de l'archéologie traditionnelle, il existe un domaine de recherche distinct consacré aux chefs olmèques qui se concentre sur la théorie «hors d'Afrique» des origines de la civilisation olmèque. Une grande partie de la littérature archéologique traditionnelle fait référence aux sculptures comme ayant des caractéristiques «négroïdes». Le découvreur de la première tête olmèque, José Melgar, l'a décrite comme ayant des caractéristiques «éthiopiennes» et a supposé qu'une civilisation noire avait déjà visité l'ancien Mexique. Les premières impressions de Melgar sont souvent citées par les révisionnistes d'ascendance africaine. Dans le livre de Clyde Winter, Atlantide au Mexique, et Ivan van Sertima, Ils sont venus avant Christophe Colomb : la présence africaine dans l'Amérique ancienne, les auteurs plaident en faveur d'une ancienne civilisation africaine qui avait un royaume au Mexique il y a quelques milliers d'années. Non seulement les auteurs font référence aux têtes de pierre colossales et à d'autres œuvres d'art, mais ils font également référence aux allégations selon lesquelles des squelettes africains auraient été trouvés sur certains sites olmèques. Les preuves des squelettes ont été supprimées, affirment de nombreux chercheurs alternatifs, tout comme les preuves des géants ou des extraterrestres ont été supprimées. Outre les rumeurs de squelettes et de têtes olmèques ayant des caractéristiques «négroïdes», il y a très peu de choses sur cette théorie «hors d'Afrique», qui a pris de l'ampleur dans les années 1960 et 1970 lors d'une énorme vague de théories alternatives sur l'ancien Mexique. Le fait que les indigènes modernes des régions de Tabasco et de Veracruz aient toujours les mêmes caractéristiques que ceux trouvés sur les têtes de pierre colossales et manquent d'ADN africain est de peu de consolation pour un chercheur enclin à penser d'une certaine manière. Jusqu'à ce que des preuves plus tangibles viennent à la surface du contact africain, la plupart des archéologues se contentent d'appeler les Olmèques « la civilisation mère de l'ancien Mexique » et les voient comme quelque chose d'unique et entièrement mexicain.

Une tête de pierre olmèque colossale est même entrée dans la culture populaire américaine. Le 11 août 1991, lors de la deuxième saison de la série télévisée d'animation Les Simpsons, une émission diffusée dans laquelle Bart sauve la vie de M. Burns avec une transfusion sanguine. En guise de remerciement, M. Burns donne à Bart une énorme tête de pierre qu'il appelle, Xtapolapocetl (prononcé « Ex-tapo-lapo-bouilloire »), « Le dieu olmèque de la guerre ». La famille n'aime pas la tête olmèque, même si Bart trouve ça cool, et ça finit dans le sous-sol des Simpson. La tête olmèque apparaîtrait en arrière-plan dans 17 autres épisodes, dans le film Simpsons et dans un jeu vidéo intitulé "The Simpsons: Tapped Out". Tout comme les vraies têtes olmèques, la version des Simpson bouge beaucoup et finit par se retrouver dans leur vide-grenier. Personne ne l'achète tel qu'il apparaît dans les émissions ultérieures. Dans les prochains épisodes, nous pourrions encore voir une tête de pierre olmèque colossale dans le sous-sol de la famille de dessins animés préférée des États-Unis. D'ici là, les archéologues attendent avec impatience la découverte du prochain vrai dans les jungles du Mexique.


Dix têtes de pierre colossales représentant les chefs des dirigeants passés et présents ont été trouvées à San Lorenzo. Les preuves suggèrent que ces têtes étaient plâtrées et peintes de couleurs vives. Ils étaient disposés en ensembles et installés sur une place pavée de sable rouge et de gravier jaune. Des trônes en forme de sarcophage reliaient les rois vivants à leurs ancêtres.

Une procession royale alignée sur l'axe nord-sud du plateau ouvrait la voie au centre. Au centre du site se trouvent deux palais : le palais rouge de San Lorenzo et l'acropole de Stirling. Le Palais Rouge était une résidence royale avec une sous-structure de plate-forme, des sols rouges, un support de toit en basalte, des marches et un drain. L'Acropole de Stirling était peut-être la résidence sacrée et est entourée d'une pyramide, d'un groupe E et d'un terrain de balle.


Tête de pierre colossale olmèque, San Lorenzo - Histoire

Les Olmèques étaient une culture d'anciens peuples des basses terres de l'Est du Mexique. Ils sont souvent considérés comme les Mère Culture des civilisations plus tardives de l'Amérique centrale. Le peuple olmèque s'appelait Xi (prononcé Shi).

Portrait d'un homme. Cette tête de pierre verte grandeur nature a été trouvée à Tenango del Valle, dans l'État de Mexico, à une distance surprenante à l'ouest du centre olmèque de Veracruz et de Tabasco.

Le domaine olmèque s'étendait des monts Tuxtlas à l'ouest jusqu'aux basses terres du Chontalpa à l'est, une région présentant d'importantes variations géologiques et écologiques. Plus de 170 monuments olmèques ont été trouvés dans la région, et 80 % d'entre eux se trouvent dans les trois plus grands centres olmèques, La Venta, Tabasco (38 %), San Lorenzo Tenochtitlan, Veracruz (30 %) et Laguna de los Cerros, Veracruz (12%).

Ces trois grands centres olmèques sont espacés d'est en ouest à travers le domaine afin que chaque centre puisse exploiter, contrôler et fournir un ensemble distinct de ressources naturelles précieuses pour l'ensemble de l'économie olmèque. La Venta, le centre oriental, est proche des riches estuaires de la côte et aurait également pu fournir du cacao, du caoutchouc et du sel. San Lorenzo, au centre du domaine olmèque, contrôlait la vaste zone inondable du bassin de Coatzacoalcos et les routes commerciales riveraines. La Laguna de los Cerros, adjacente aux montagnes de Tuxtlas, est située à proximité d'importantes sources de basalte, une pierre nécessaire à la fabrication de manos, de metates et de monuments. Peut-être que les alliances matrimoniales entre les centres olmèques ont aidé à maintenir un tel réseau d'échange.

Les Olmèques étaient des mathématiciens et des astronomes intelligents qui ont fait des calendriers précis.

L'épi-olmèque - de 31 av. - les peuples qui ont habité par la suite les mêmes terres et qui descendaient probablement au moins en partie des Olmèques, semblent avoir été les premiers utilisateurs du système à barres et points d'enregistrement du temps.

Détail de la longue date de comptage

Le bas relief sur cette pierre montre le détail d'un enregistrement numérique à quatre chiffres, lu 15.6.16.18. Le système de comptage vigésimal (ou base 20) a été utilisé dans toute la Méso-Amérique. Une valeur de 5 est représentée par une barre et une valeur de 1 est représentée par un point, de sorte que les trois barres et le point unique représentent ici 16. Les Mayas adopteront plus tard ce système de comptage pour leur calendrier à Compte Long. La date de ce relief est la plus ancienne date enregistrée en Méso-Amérique, correspondant à un jour de l'année 31 av.

L'écriture olmèque est unique. Les olmèques et les épi-olmèques avaient tous deux des systèmes d'écriture hiéroglyphiques. L'olmèque est un système d'écriture syllabique utilisé dans le cœur olmèque de 900 av. Les signes hiéroglyphiques étaient simplement des signes syllabiques olmèques utilisés pour faire des images. Il existe deux formes d'écriture hiéroglyphique olmèque : les hiéroglyphes purs (ou signes imagés) et les hiéroglyphes phonétiques, qui sont une combinaison de signes syllabiques et logographiques.

Le déchiffrement de l'écriture olmèque de l'ancien Mexique nous donne un aperçu aigu du monde des Olmèques. Les érudits reconnaissent depuis longtemps que les Olmèques ont gravé de nombreux symboles ou signes sur des poteries, des statuettes, des bâtons/sceptres, des stèles et des bas-reliefs qui ont été reconnus comme une forme d'écriture possible.

De nombreux premiers érudits hésitaient à croire qu'une société aussi sophistiquée que les Olmèques aurait pu se développer dans l'habitat tropical de la côte du Golfe, et certains ont émis l'hypothèse que les Olmèques avaient à l'origine migré d'ailleurs. Cependant, des fouilles récentes ont fourni de nouvelles informations précieuses sur l'antiquité de ces sites et sur les modes de vie olmèques dans ces centres. Leurs datations au radiocarbone nous informent que La Venta et San Lorenzo étaient habitées dès 1700 avant JC, par des peuples qui étaient les ancêtres directs de la côte du Golfe. C'étaient des cultivateurs de maïs qui complétaient leur alimentation par la pêche et la chasse. Les linguistes suggèrent qu'ils parlaient une langue liée aux langues Mixe et Zoque d'aujourd'hui.

Les grands centres olmèques qui se sont rapidement développés à La Venta, San Lorenzo et Laguna de los Cerros, et les centres plus petits tels que Tres Zapotes, n'étaient pas simplement des sites religieux vacants, mais des établissements dynamiques qui comprenaient des artisans et des agriculteurs, ainsi que des spécialistes religieux. et les dirigeants. L'architecture olmèque de San Lorenzo, par exemple, comprend à la fois des bâtiments publics de cérémonie, des résidences d'élite et des maisons de roturiers. Les bâtiments de cérémonie publique olmèque étaient le plus souvent des monticules de plate-forme en terre, dont certains avaient de plus grandes structures ressemblant à des maisons. À La Venta, nous pouvons voir qu'après 900 av. ces monticules de plate-forme ont été disposés autour de grandes zones de place et comprennent un nouveau type d'architecture, un monticule pyramidal élevé.

IRRIGATION - SYSTÈMES DE DRAINAGE EN PIERRE

Une caractéristique importante des centres olmèques était leur réseau enterré de conduites de drainage en pierre - de longs blocs rectangulaires en forme de U de basalte mis bout à bout et recouverts de pierres de faîte. La nouvelle recherche de San Lorenzo suggère que ces systèmes étaient en fait des aqueducs utilisés pour fournir de l'eau potable aux différentes zones de la colonie. Certaines des pierres de l'aqueduc, telles que le monument San Lorenzo 52, étaient également des monuments, indiquant que le système d'aqueduc avait également un caractère sacré.

Les jeux de balles en caoutchouc ont une grande antiquité dans toutes les Amériques, et la découverte récente de plusieurs balles en caoutchouc sur le site olmèque d'El Manati, près de San Lorenzo, confirme que le jeu était pratiqué par les Olmèques. Les archéologues travaillant à La Venta il y a vingt ans ont découvert ce qu'ils supposaient être les restes d'un terrain de balle là-bas, et il est possible que de tels terrains de balle fassent également partie de l'architecture des centres olmèques.

En 1862, une tête de pierre colossale a été découverte dans l'État de Veracruz le long de la côte fumante du golfe du Mexique. Dans les années à venir, des artefacts de la culture appelée plus tard olmèque sont apparus sur des sites répandus au Mexique et en Amérique centrale adjacente, le plus grand nombre de thèmes caractéristiques étant présents dans la région de la découverte originale.

Les monuments étaient également une caractéristique importante des centres olmèques. Aujourd'hui, ils nous donnent une idée de la nature de l'idéologie olmèque. Les têtes colossales sont des portraits imposants de dirigeants olmèques individuels, et le grand symbole affiché sur le «casque» de chaque tête colossale semble être un motif d'identification pour cette personne.

Des têtes colossales glorifiaient les dirigeants de leur vivant et les commémoraient comme des ancêtres vénérés après leur mort. Les autels étaient en fait les trônes des souverains olmèques. La sculpture sur le devant du trône montre le souverain identifié assis dans une niche qui symbolise l'entrée d'une grotte aux pouvoirs surnaturels des enfers. Cette scène a communiqué au peuple l'association de son souverain avec le pouvoir cosmologique.

Les magnifiques têtes de pierre colossales, les autels massifs et les statues anthropomorphes et zoomorphes sophistiquées trouvées sur les sites olmèques du sud de Veracruz et de Tabasco, sont les plus anciens monuments connus du Mexique préhispanique.

En 1939, une sculpture a été découverte près de la tête gigantesque avec un dessin olmèque caractéristique d'un côté et un symbole de date de l'autre. Cela révéla une vérité choquante : les Olmèques avaient un bien plus grand droit d'être considérés comme la culture mère. Des centaines d'années plus tôt que quiconque ne l'avait imaginé, de simples villages avaient cédé la place à une société complexe gouvernée par des rois et des prêtres, avec des centres cérémoniels et des œuvres d'art impressionnants.

On sait maintenant que deux têtes de pierre colossales de San Lorenzo étaient à l'origine de grands autels rectangulaires qui ont ensuite été remodelés en têtes colossales. Lorsqu'un souverain mourait, il était vénéré en transformant son trône en sa tête de portrait colossale.

Bien que l'archéologie ait répondu à de nombreuses questions sur les Olmèques, il en reste encore beaucoup d'autres. La recherche s'est principalement concentrée sur les centres de San Lorenzo et de La Venta, et on sait très peu de choses sur Laguna de los Cerros, ou les petits centres olmèques, ou la vie olmèque dans les petits hameaux agricoles. Nous avons également très peu d'informations archéologiques sur les 500-300 av. période dans le sud de Veracruz et Tabasco et, par conséquent, nous ne savons pas comment la culture olmèque s'est terminée. San Lorenzo et La Venta ont perdu de leur importance, peut-être en raison de changements majeurs dans les systèmes fluviaux qui ont aidé à soutenir ces centres. Cependant, dans la zone nord du domaine olmèque, il y avait une certaine continuité culturelle longtemps après 500 av. Tres Zapotes est devenu un important centre post-olmèque, et Laguna de los Cerros a continué comme un centre majeur dans la période classique.

L'une des énormes sculptures olmèques trouvées à La Venta - Cette tête mesure environ 6 pieds de haut et 5 pieds de large. La pierre dans laquelle elle a été taillée a été extraite à plus de 80 kilomètres de l'endroit où elle a été découverte, ce qui a suscité des spéculations sur la façon dont elle a été transportée.

Les Olmèques fabriquaient de la poterie fine et des bijoux en jade sculpté. Ils ont eu des réalisations précoces dans l'art. Les sculptures sont peut-être les découvertes les plus incroyables de la culture olmèque. Les Olmèques utilisaient du bois, du basalte et du jade pour fabriquer les statues. Les artefacts en bois seraient les plus anciens de Méso-Amérique.

Les Olmèques utilisaient le basalte pour fabriquer des têtes colossales. La taille de ces têtes variait de 5 pieds à 11 pieds de haut. Certains disent que les têtes représentent l'offrande sacrificielle. D'autres pensent qu'ils représentent l'élite des ancêtres olmèques. Ces têtes ont également été interprétées comme étant des guerriers ou des joueurs de balle. Le basalte était également utilisé pour sculpter des trônes.

Les Olmèques utilisaient l'art pour glorifier les dirigeants en faisant d'eux des monuments de créatures surnaturelles pour les représenter comme mi-humains, mi-bêtes. La bête était généralement le jaguar. On pense que ces monuments ont été anéantis après la mort du chef. Les figurines en jade étaient petites et asexuées. Certaines des statues les plus élaborées portaient une vaste coiffe avec une longue traîne et des plaques de poitrine rectangulaires, étaient assises les jambes croisées, se penchaient en avant et regardaient droit devant.

Un motif caractéristique de l'art olmèque est un visage humain avec une bouche de jaguar, parfois appelé « jaguar-were » (comme dans le loup-garou). Cela suggère une dérivation de la religion olmèque à partir du changement de forme chamanique. Il existe des preuves que les Olmèques pratiquaient le sacrifice humain, y compris celui des nourrissons.

L'aspect le plus connu du chamanisme dans la religion mésoaméricaine - et dans l'ensemble du chamanisme amérindien - est la capacité d'assumer les pouvoirs des animaux associés au chaman. De tels animaux sont appelés nahuales, et dans l'art olmèque, le plus commun d'entre eux est le jaguar. Dans un sens, l'esprit optimal aurait la spiritualité et l'intellect de l'homme et la férocité et la force du jaguar - tout cela est combiné dans le chaman et son jaguar nahuale. L'enfant Jaguar peut illustrer cette combinaison. C'est une représentation très courante dans l'art olmèque, et elle comprend souvent les yeux fendus et la bouche incurvée prononcés dans ce gros plan.

C'est l'une des nombreuses têtes de ce type fabriquées par les Olmèques. Presque toutes ces têtes colossales portent les mêmes caractéristiques - nez aplati, lèvres larges et coiffe coiffante - caractéristiques possibles des rois guerriers olmèques. Souvent taillées dans la pierre volcanique à la source de la pierre, ces têtes seraient transportées par radeau vers les centres des grandes villes olmèques le long de la côte sud du golfe du Mexique. Sur les 9 têtes cataloguées dans les ruines de San Lorenzo dans le sud de l'État de Veracruz, celle-ci est appelée San Lorenzo 6.


Contenu

Les premières preuves de la culture olmèque se trouvent à proximité d'El Manatí, une tourbière sacrificielle avec des artefacts datant de 1600 avant notre ère ou plus tôt. Des agriculteurs sédentaires avaient vécu dans la région pendant des siècles avant que San Lorenzo ne devienne un centre régional. [2]

San Lorenzo a été le premier site olmèque qui démontre une complexité au niveau de l'état. Le site dominait les basses terres de la côte du golfe, créant une diffusion culturelle olmèque dans le reste de la Méso-Amérique. Les trouvailles emblématiques du site sont les célèbres têtes colossales. Les têtes colossales mesurent jusqu'à 200 centimètres (79 pouces). Selon les découvertes archéologiques, les archéologues ont divisé l'histoire olmèque en quatre étapes : étape de formation (1700-1300 avant notre ère), étape d'intégration (1300-900 avant notre ère) étape d'expansion (900-300 avant notre ère) et étape de désintégration (300 avant notre ère - 200 avant notre ère) . Un autre terme utilisé par les archéologues pour catégoriser les Olmèques est la période de formation, ce qui signifie les années charnières qui ont jeté les bases des sociétés complexes au niveau de l'État. La Méso-Amérique formative peut être divisée en trois périodes : la formation initiale (1800-900 avant notre ère), la formation moyenne (900-400 avant notre ère) et la formation tardive (400 avant notre ère - 200 avant notre ère). San Lorenzo était la plus grande ville de Méso-Amérique d'environ 1200 avant notre ère jusqu'à 900 avant notre ère, date à laquelle elle avait commencé à être dépassée par le centre olmèque de La Venta. En 800 av.

Contrairement aux environs marécageux de La Venta, San Lorenzo était situé au milieu d'une vaste zone agricole. [3] San Lorenzo semble avoir été en grande partie un site cérémoniel, une ville sans remparts, centrée au milieu d'une population agricole moyenne à grande. Le centre cérémoniel et les bâtiments annexes auraient pu en abriter 5 500, tandis que l'ensemble de la zone, y compris l'arrière-pays, aurait pu en accueillir 13 000. [4]

On pense que tandis que San Lorenzo contrôlait une grande partie ou la totalité du bassin de Coatzacoalcos, les zones à l'est (comme la zone où La Venta prendrait de l'importance) et au nord-nord-ouest (comme les montagnes de Tuxtla) abritaient des régimes indépendants. [5]

Construit sur quelque 700 hectares (1 700 acres) de terrain élevé entre les affluents alors actifs, le noyau de San Lorenzo couvre 55 hectares (140 acres) [6] qui ont été encore modifiés par un remplissage et un nivellement étendus d'une estimation de 500 000 à 2 000 000 mètres cubes (18 000 000 à 71 000 000 pieds cubes) de remblai de terre étaient nécessaires, déplacés par le panier. Les dirigeants de San Lorenzo ont joué un rôle crucial dans l'intégration d'une population qui a transformé l'environnement naturel en paysages sacrés et séculaires pour la glorification de la politique de San Lorenzo. [7] Les archéologues Michael Coe et Richard Diehl ont calculé que la zone de 77 kilomètres carrés (30 milles carrés) de San Lorenzo qu'ils ont étudiée pourrait produire environ 500 tonnes métriques (490 tonnes longues et 550 tonnes courtes) de maïs par an, assez pour nourrir 5 556 personnes , plus que la population estimée à l'époque. Les résidents de San Lorenzo ont également consommé du chien domestique, du snook, du tarpon, de la mojarra, du poisson-chat et des tortues. Bien que certains prétendent que le manioc a été cultivé ici, aucune preuve de cela n'a été trouvée. [8]

San Lorenzo possédait également un système de drainage élaboré qui utilisait des pierres enterrées, couvertes et canalisées comme un type de "tuyau". [9] L'eau de source fraîche était disponible sur les terres élevées, mais pas aussi disponible dans les basses terres. [10] De longues rangées de pierres de drainage en forme de U dirigeaient l'eau vers les bords du plateau, ce qui reflétait la façon dont les dirigeants dirigeaient et contrôlaient cette précieuse ressource. [11] Certains chercheurs ont déduit que le but de ce système n'était pas seulement de fournir de l'eau potable à la population mais aussi à des fins rituelles, et que la domination était " intimement liée à la figure d'un patron de l'eau surnaturelle ". [12]

Matthew Stirling a été le premier à commencer les fouilles sur le site après une visite en 1938. [13] Entre 1946 et 1970, quatre projets archéologiques ont été entrepris, dont une étude de l'Université de Yale dirigée par Michael Coe et Richard Diehl menée entre 1966 et 1968, suivie par une accalmie jusqu'en 1990. Les recherches de Coe ont été critiquées par des archéologues soucieux de l'écologie, bien que son étude écologique de San Lorenzo dans le deuxième volume de son livre ait fait taire ses critiques. [14] Les travaux archéologiques ont repris en 1990, mettant l'accent sur le schéma d'établissement des niveaux communautaire et régional ("en el patron de asentamiento en los niveles de comunidad y de región". [15]

Le nom olmèque original de la région, comme toute la langue olmèque, est inconnu. Le nom "San Lorenzo Tenochtitlán" a été inventé par Stirling en 1955, tiré des villages voisins actuels, et fait référence à l'ensemble du complexe de sites. Matthew Stirling a donné le nom de San Lorenzo Tenochtitlan à un groupe de trois colonies sur une île dans les marais et les marais à l'ouest de Coatzacoalcos. San Lorenzo proprement dit occupe les pentes et le sommet d'un plateau qui s'élève à 50 m au-dessus de la plaine inondable de la rivière Coatzacoalcos. Le site archéologique de Tenochtitlán se trouve dans le village moderne du même nom à l'extrémité nord de l'île, et Potero Nuevo occupe une colline à l'est du plateau. Un autre grand site occupe la Loma del Zapote, une longue crête s'étendant vers le sud depuis le plateau, qui comprend la localité connue sous le nom d'El Azuzul à son extrémité sud. [16]

Les sites archéologiques de San Lorenzo Tenochtitlán peuvent être visités du lundi au dimanche, de 8h00 à 15h00 heure locale.

Le site de San Lorenzo est bien connu pour la multitude de sculptures en pierre exposées. Certaines de ces sculptures représentent des divinités surnaturelles, tandis que d'autres représentent des incarnations de chair et de sang sur terre. Jusqu'à 124 sculptures en pierre ont été découvertes, et on soupçonne que beaucoup d'autres restent enterrées. Les sculptures varient en taille, les gigantesques têtes colossales pesant jusqu'à 28 tonnes. Tout le basalte utilisé dans cette œuvre provient du volcan Cerro Cintepec dans les montagnes de Tuxtla. Ces sculptures n'étaient pas seulement faites pour la beauté esthétique, mais symbolisaient également la façon impressionnante dont les Olmèques considéraient leurs divinités. Cela montrait également le pouvoir des dirigeants, car la livraison réussie d'une pierre ou d'une sculpture finie impliquait une organisation complexe et la capacité de commander des quantités extrêmes de travail. [17]

Dans les années 1960, Michael Coe et Richard Diehl ont mené des fouilles sur San Lorenzo et les sites environnants et ont défini huit grandes phases d'occupation. Les phases Ojochi (environ 1750-1550 avant notre ère) et Bajío (environ 1550-1450 avant notre ère) constituaient la séquence formative initiale pré-olmèque. Au cours de la phase de formation précoce des Chicharras (environ 1450-1400 avant notre ère), des artefacts olmèques plus caractéristiques apparaissent sur le site. San Lorenzo a atteint l'apogée de sa puissance dans la phase de San Lorenzo (environ 1400-1000 avant notre ère). Cependant, il a subi un déclin au début de la période de formation moyenne. Cette période englobe les phases Nacaste (environ 1000-800 avant notre ère) et Palangana (environ 800-400 avant notre ère). Sa population a encore diminué au cours de la phase de formation tardive des Remplás (environ 300-50 av. [18]

Au sommet du plateau de San Lorenzo, des trônes massifs, des têtes colossales et des sculptures plus petites d'humains, de félins, d'oiseaux et de monstres surnaturels proclamaient le pouvoir de ses dirigeants et sa source sacrée. La plupart de ces sculptures ont été sculptées dans du basalte importé. The elites of San Lorenzo lived in large structures raised on low clay platforms amid the monuments that legitimized their authority. An elite residence named the "Red Palace" had earthen walls and floors, which were plastered with sand stained by hematite. Massive columns that were 4 metres (13 ft) tall and carved out of basalt supported the structure's roof, and L-shaped basalt benches are thought to have been used as step coverings. Blocks of bentonite clay and limestone have been found in the debris, and may have been used in the walls. Several structures had walls that were made of thick mud and 40 centimetres (16 in) thick, and lacked post-molds. They were evidently constructed using a rammed earth technique. Other structures employed bentonite masonry fixed with mud mortar. Floors were made of gravel or packed earth, or paved with bentonite blocks. [19]

The common folk lived on the slopes of the plateau, stepping down to a level 40 m below the summit. Their houses were thatched wattle–and-daub houses. Impressive amounts of labor went into building the San Lorenzo terraces. One of these terraces was held in place by a 7-metre (23 ft) high retaining wall. It is unclear if these terraces and houses were ordered to be constructed by rulers, or initiated by a group of commoners. [20]

Landscape modifications to the landscape around San Lorenzo also include causeways or dikes. The two largest ones bordered ancient river courses at Potrero Nuevo and El Azuzul, respectively. These may have provided some measure of flood control and possible served as wharfs for loading and unloading canoes. [20]

Further archaeological study was conducted at the El Bajio section of El Remolino, a site in North San Lorenzo, by Carl J. Wendt. This, coupled with studies of more central San Lorenzo, revealed quite a bit about how houses were organized. Wendt studied refuse throughout the site, using that information to infer the layout of buildings. Clutter refuse, that is, refuse that is potentially valuable or hazardous, was studied and progressed through several stages of disposal: discarded along areas near house walls, then moved to dumps or pits. [21] When people abandon a house, they usually leave refuse that is out of mind: behind large furniture, in corners, or outside on the periphery. Using this information, Wendt determined the likely architectural organization of the site. The data suggested that the architectural organization most likely followed the solar pattern of highland Maya house-lots. [22] The solar pattern is unrestricted in space and has separate areas designated for separate activities, i.e. sleeping, cooking, etc. All these detached structures are built around a central patio area. [21]

Various types of Olmec style pottery and figurines originating in San Lorenzo area were exported to other areas in Mesoamerica. For example, at the Canton Corralito site in coastal Chiapas state, very large numbers were found.

Over 5,000 objects produced in the early Olmec style were found at Canton Corralito. In fact, many more Initial Olmec (1250-1150 BCE) and Early Olmec (1150-1000 BCE) type objects were found at Canton Corralito than at San Lorenzo area. For the Cuadros phase (Early Olmec horizon), 15 percent of the carved pottery (Calzadas Carved) and nine percent of the incised pottery (Limón Incised) was imported from San Lorenzo area. At the same time, none of the San Lorenzo objects examined so far were found to be imports from any other area. [23]

The cause of San Lorenzo's demise and later replacement with La Venta is unknown, although it most certainly occurred in the 10th century BCE. Coe and Diehl originally suggested internal revolt or external conquest, but Diehl has since changed his mind. He now believes that the monuments were frequently recarved and reused before the collapse and the "mutilation" was simply the middle of that process. Warfare, environmental changes, economic decline, and the emergence of rival centers have all been suggested as possible causes for the decline, although multiple causes were likely. Evidence shows that the rivers of the region did change course at the time that may have initiated or exacerbated other problems at the site of San Lorenzo. [24]


Pre-Columbian Art of Mexico, The Olmec Art and Its Diffusion

Three colossal heads of the Olmec civilization, some of the most famous examples of pre-Columbian art in Mexico. It has been said that they represent priests begotten by the god jaguar who theocratically governed the Olmec cities. Left: Monument 1, Middle Formative period (900–400 B.C.), La Venta, Tabasco. Center: Colossal Head 1 (1200-900 BC), San Lorenzo, Veracruz. Right: Colossal Head 3 in basalt (c. 1200-400 BC), San Lorenzo, Veracruz, now in the Anthropology Museum of Xalapa, (Veracruz).

Several decisive changes occurred in other regions of ancient Mexico from the middle pre-Classic period (1300-800 BC) which marked the emergence of a much more advanced culture in the Olmec region located in the Gulf of Mexico in today’s southern Veracruz and northern Tabasco. The Olmecs were the first major civilization in Guatemala and Mexico and are considered the first Mesoamerican civilization that laid many of the foundations for the coming great pre-Columbian civilizations. The Olmec civilization flourished during Mesoamerica’s pre-Classic (or Formative) period, from ca. 1500-400 BC. With the Olmecs for the first time in pre-Columbian America arose the great sculpture in stone as well as the carving of fine stones such as jade or serpentine. It should not be forgotten, however, that these artists only used stone chisels and other simple utensils to carve and polish stone, not to mention the enormous difficulties they had to overcome in order to extract heavy and bulky stone blocks from very distant quarries and then transport them to the indicated places using wooden platforms, ropes and rollers. The results achieved by the Olmecs certainly do not reflect those difficulties and the colossal heads made in places like San Lorenzo, La Venta and Tres Zapotes show a truly surprising aesthetic maturity. These colossal heads are the signature of the Olmec artwork.

The Olmec “wrestler” in basalt, between 1500-400 BC (National Museum of Anthropology, Mexico), one of the most famous pieces of pre-Columbian art in Mexico. It comes from Uxpanapan, south of the state of Veracruz, and is particular because it reflects a concern for the beauty of the human body, an uncommon subject to the art of ancient Mexico. He has a mustache, goatee and shaved head is seated and the hips and vertebrae are indicated by a gentle modeling. Its author carved it so that it could be admired from all angles. The near life-size figure has been praised not only for its realism and sense of energy, but also for its aesthetic qualities. It is unlikely that the figure represents a wrestler and it is thought that the mustache and goatee indicate the subject may had been related to the “political-religious hierarchy”.

Next to the colossal heads that represent an aspect of the Olmec art, altars, stele and other works of different dimensions were also sculpted in which a more prevalent aspect of the Olmec art is noticed: the rather Asian facial features in sculptures and other artworks combined to a greater or lesser degree with feline characteristics (known as the “were-jaguar*” Olmec motif). In fact, many Olmec sculptures reflect the cult of a mythical being, the “were-jaguar” and this cult was reflected in all the imaginable ranges of “humanization” of the jaguar or “felinization” of man.

Some Olmec-style face masks carved in jade. The Olmecs were great masters in the carving of fine stones. Left: The features of this mask appear Asian and denote a certain feline character that probably relates it to the mythical cult of the “werejaguar” (National Museum of Anthropology, Mexico). Center: Olmec mask from Tabasco, Mexico (Musées Royaux d’Art et d’Histoire, Brussels, Belgium). Right: Olmec mask from 10th–6th century BC, (Metropolitan Museum of Art, New York).

From the “shamanism” of the primitive agricultural villages emerged a mythical conception that preceded the establishment of a religious cult. In addition, for the first time in Mesoamerica, the Olmec civilization was dedicated to large-scale building by producing gigantic platforms and raised basements made of compacted earth culminating in the first planned “ceremonial centers” of pre-Hispanic Mexico. The regular layout of these constructions, as well as their orientation following a main axis oriented according to the cardinal points, allow to suppose that there was a preoccupation for astronomical observations and even perhaps for time measurement, concerns that will later crystallize in the astronomical calculations and ingenious dating system used by cultures like the Maya. The cultural advances achieved by the Olmecs spread throughout ancient Mexico during the first millennium BC. It was precisely from this rich Olmec cultural heritage that the great theocracies of the Classical period (200-1000 AD) arose in almost the entire area known today as Mesoamerica and which encompasses not only much of present-day Mexico but also Honduras and El Salvador.

Some examples of Olmec sculpture. Left: A seated Olmec werejaguar sculpture from San Lorenzo Tenochtitlan (Monument 52), Veracruz (National Museum of Anthropology, Mexico). The werejaguar was a common Olmec motif and was characterized by almond-shaped eyes, a down-turned open mouth, and a cleft head. Center: Las Limas Monument 1, (Xalapa Museum of Anthropology). The statue represents an adolescent “presenting” a werejaguar infant. Profiles of four other supernaturals are incised on the adolescent’s shoulders and knees. Right: Baby Figure from the 12th–9th century BC in ceramic, cinnabar and red ochre (Metropolitan Museum of Art, New York).

Except for the west of Mexico, which we discussed in a previous essay, the first millennium BC represented an important transitional phase in the history of the Mesoamerican civilizations in which under the Olmec influences, the true “mother culture”, the foundations of later cultures were laid, each one with its own personality and historical trajectory.

Monuments at La Venta Olmec site in Tabasco. Top left: “The Great Pyramid” in the Complex C at La Venta, it is the central building in the city layout and was constructed almost entirely out of clay (ca. 394 ± 30 BC). It is one of the earliest pyramids known in Mesoamerica and is 110 ft (34 m) high. The structure was in fact a rectangular pyramid with stepped sides and inset corners, and the current shape is most likely due to 2500 years of erosion. Top right: Olmec pavement mosaic at Complex A in La Venta consisting of nearly 500 blocks of serpentine. Bottom: The Altar 4 at La Venta, it is roughly 2 meters high and twice as wide and features an elaborately dressed and sculpted figure on the center front sitting inside what appears to be a cave or the mouth of a fantastic creature, holding a rope which wraps around the base of the altar to his right and left. These “altars” were probably thrones on which the Olmec rulers were seated during important rituals or ceremonies.

One of the most important cultural centers of this period is the region of Oaxaca, where for the first time in Mesoamerica appeared some representations of clearly identifiable deities whose artistic evolution lasted for about two millennia through the artworks of Monte Albán. It was also in Oaxaca where the first still primitive system of “glyphic” writing seems to be developed in the New World. Meanwhile, other important cultural centers such as Izapa and Kaminaljuyú emerged south of the Maya area whose art constitutes a transition between the Olmec and Mayan art. Meanwhile in the valley of Mexico, the great stepped pyramid of Cuicuilco announced with its monumentality the future constructions of Teotihuacan.

The post-Olmec “glyphic” system and stelae, here represented in La Mojarra Stela 1, which combines images of rulers with script and calendar dates (Anthropology Museum, Xalapa). It dates from the 2nd century AD and was discovered in the Acula River near La Mojarra, (Veracruz). This 4 1⁄2-foot-wide (1.4 m) by 6 1⁄2-foot-high (2.0 m), four-ton limestone slab contains about 535 glyphs. One of Mesoamerica’s earliest known written records, it recorded this ruler’s achievements placed them within a cosmological framework of calendars and astronomical events. The stele features a full-length portrait of a man known as the Harvester mountain lord (left) in an elaborate headdress and costume. Above the figure are 12 short columns of glyphs (center) matched by other eight longer columns of glyphs to the figure’s right. The monument is an early example of the type of stele which later became common to commemorate Maya rulers in the Classic era.

Thus, during these last centuries before our era, a deep metamorphosis shook the structure of many primitive villages. And it was precisely during this decisive phase that numerous cultural factors common to all of Mesoamerica were established: the preponderance of the “ceremonial centers” with their buildings arranged according to some particular orientation their squares integrated by platforms, staircases and stepped pyramids the ritual Mesoamerican ballgame* and its associated funerary architecture the social hierarchy around a markedly theocratic structure and the consequent creation of a complex pantheon of gods together with their elaborate religious ceremonies the simultaneous use of two calendars: the solar calendar of 365 days and the ritual calendar of 260 days the development of a vigesimal or base 20 numeral system and a “glyphic” writing system, etc. All these common features were the foundation of the great classical cultures such as Teotihuacan, Zapotec, Totonac and Mayan, who reached their cultural peak within the first millennium of our era.

Top: South side of the Cuicuilco pyramid located in the Tlalpan borough of Mexico City. Bottom: The twins of Azuzul (Veracruz), a photo of the sculptures in situ, as they were discovered, with the “twins” facing off against the jaguar. The sculptures are now kept at the Museum of Anthropology in Xalapa. The statues of the so called twins are seen as some of the greatest masterpieces of Olmec art. The Monument 19 from La Venta (Tabasco), this relief sculpture is the earliest known representation of a feathered serpent* in Mesoamerica (National Museum of Anthropology, Mexico).

Feathered Serpent: The Feathered Serpent was a prominent supernatural entity or deity, found in many Mesoamerican religions. It was called Quetzalcoatl among the Aztecs, Kukulkan among the Yucatec Maya, and Q’uq’umatz and Tohil among the K’iche’ Maya. The double symbolism used in its name is considered allegoric to the dual nature of the deity, where being feathered represents its divine nature or ability to fly to reach the skies and being a serpent represents its human nature or ability to creep on the ground among other animals of the Earth, a dualism very common in Mesoamerican deities. The earliest representations of feathered serpents appear in the Olmec culture (ca. 1400-400 BC).

Mesoamerican Ballgame: The Mesoamerican ballgame was a sport with ritual associations played since 1400 BC by the pre-Columbian peoples of Ancient Mesoamerica. The sport had different versions in different places during the millennia, and a newer more modern version of the game, oulémas, is still played in a few places by the indigenous population. In the most common theory of the game, the players struck the ball with their hips, although some versions allowed the use of forearms, rackets, bats, or hand-stones. The ball was made of solid rubber and weighed as much as 4 kg (9 lbs), and sizes differed greatly over time or according to the version played. The game had important ritual aspects, and major formal ballgames were held as ritual events. Pre-Columbian ball-courts have been found throughout Mesoamerica, as far south as modern Nicaragua, and possibly as far north as what is now the U.S. state of Arizona. These ball courts vary considerably in size, but all have long narrow alleys with slanted side-walls against which the balls could bounce.

Werejaguar: The were-jaguar was both an Olmec motif and a supernatural entity, perhaps a deity. The were-jaguar motif is characterized by almond-shaped eyes, a down-turned open mouth, and a cleft head. It appears widely in the Olmec archaeological record, the were-jaguar motif represents the were-jaguar supernatural.


Facts about the Olmec Civilization

  • According to their history, the Olmecs were the first people who settled down in the coastal regions of central America, about 1500 years before Christ was born. It is believed that they first settled down in San Lorenzo.
  • From about 900 BC, their capital city moved to La Venta. The city was situated on an island in the Tonala river. This city then became the main trading center for them.
  • Distinctive sculptures and the exclusive temple architecture was developed over eight centuries. The massive stone heads (more than two meters in height and weighed about 20-40 tons) found at San Lorenzo and La Venta are the examples of astonishing creations of the Olmecs.
  • The sculptures of square-jawed, fat-lipped warriors (since most of the time they are shown wearing helmets with ear flaps) are really amazing. The colossal heads were carved from basalt from the nearby mountains. The first Olmec sculpture (huge stone head) was discovered in 1862.
  • Their food consisted mainly of corn. They were knowledgeable about farming. Availability of ample food and nutrients helped the civilization to grow.
  • It is believed that the Olmecs were the first people who introduced writing. Archaeologists think that writing could have originated during the Olmec era, but there is no proof. However, recent discoveries strongly suggest that the Olmecs may have invented a system of hieroglyphic (consisting of pictorial symbols) writing around 1000 BC.
  • Priests were considered as the heads of the society. They led the society by performing the elaborate rituals to please their gods.
  • Their towns had a similar typography. They were known for large settlements. The elaborate trade routes that they developed is a subject of research now.
  • Development of religious complexes throughout the cities like temples, is the characteristic feature of their civilization. The priests, pilgrims, and common men had to climb steps before seeing the authority.
  • Archaeologists have discovered that five hundred years before the golden era of Olmec civilization, their ancestors had created stone monuments and had constructed elaborate tombs and earthen pyramids. The pyramids also had steps. (Egyptian pyramids don’t have steps)
  • La Venta in Tabasco was the trading center of cocoa, rubber, and salt.
  • San Lorenzo in Veracruz was the center of political activities. It was also a religious center and was the first city in Mesoamerica to have a drainage system.
  • The city, Laguna de los Cerros, in Veracruz was known for basalt mines and mountains. Making of metates (grinding stones) and stone monuments required basalt.
  • Along with stone sculptures, cave paintings, jade artifacts and statues depict their love towards art.
  • They imported jade and magnetite from distant regions and used them to make jewelry, pottery and statues. Those were also used to decorate facades of public buildings and as furnishings for their homes.
  • They were the first ones to practice bloodletting (drawing of blood for therapeutic purpose) for curing ailments.
  • It is believed that they first introduced the zero and a functioning calendar based on scientific calculations.
  • It is believed that they ate chocolates!
  • They knew that 365 days make a year.

The prosperous years of the Olmecs laid a strong foundation for the Mayan civilization and the Zapotec culture. The Olmecs also had prominent influences in the region. They were surprisingly peaceful. Mesoamerican cultures like the Maya, Toltecs, Aztecs and others grew after the end of Olmecs. But the Olmec style of government, their religious and artistic philosophies and their modern and scientific outlook towards agricultural and trade had made them outstanding and influencing in the history of the world.


Olmec Colossal Stone Head, San Lorenzo - History

ABSTRACT
COLOSSAL HEADS OF THE OLMEC
TABASCO & VERACRUZ, MEXICO

PRECLASSIC PERIOD

This article illustrates and describes several examples of colossal Olmec stone carved heads from the sites of La Venta and San Lorenzo in the states of Tabasco and Veracruz, Mexico. These large monumental sculptures of Olmec rulers have been described as the most recognizable symbol of the Olmec civilization. They were made between 1200 B.C. and 900 B.C. from a source of basalt located many miles away in the Sierra de los Tuxlas mountains in Veracruz. The largest colossal head from Rancho la Cobata in Veracruz measures over 11 feet (3.35 m) high. Some of them seem to have been made from the large monumental thrones of previous rulers.

"Lo and behold, here was Blom's colossal head that we had almost given up hope of locating." --------1940, Matthew W. Stirling, "Great Stone Faces Of The Mexican Jungle," National Geographic, September 1940, p. 328.
"Hallmark of the Olmec: colossal heads were unknown until 1862, when a Mexican scholar saw a head found at Tres Zapotes (Veracruz, Mexico)." --------1993, George E. Stuart, "New Light On The Olmec," National Geographic, November 1993 p. 94.
"It has been proposed that the colossal heads represent portraits of individuals at the apex of power at the Olmec centers such as San Lorenzo Tenochtitlan and La Venta." ------2010, Roberto Lunagomez Reyes, "Plates," Olmec, Colossal Masterworks Of Ancient Mexico, p. 122.
"Both the Olmec and the Aztecs depicted human heads as complete sculptures carved in the round---. Although the Aztecs created relatively few three-dimensional heads isolated from their torsos." --------2010, Richard A. Diehl, "The Olmec Legacy In Stone: A Mesoamerican Alpha And Omega," Olmec, Colossal Masterworks Of Ancient Mexico, p. 81.
"At its height ( Olmec culture ) some of the most magnificent and awe-inspiring sculptures ever discovered in Mexico were fashioned without the benefit of metal tools." ----1994, Michael D. Coe, "Mexico, From The Olmec To The Aztecs," p. 66.
"The Early Preclassic sculptures of San Lorenzo include eight Colossal Heads of great distinction. These are up to 9 feet 4 inches (2.85 m) in height and weigh many tons." ---------1994, Michael D. Coe, "Mexico, From The Olmec To The Aztecs," p. 68.
"The colossal heads provenienced from San Lorenzo, Tres Zapotes, Corbata, and La Venta sites appear to be the earliest form of portraiture for prominent leaders or their elite lineages recorded in Mesoamerica" ---------2010, Susan Toby Evans and David L. Webster, "Archaeology Of Ancient Mexico And Central America An Encyclopedia," p. 34.
"The material remains of Olmec civilization are recognized as some of the finest "high art styles" to be found anywhere in pre-Columbian America" ---------1996, Brian M. Fagan, "The Oxford Companion To Archaeology," p. 538.
"The Olmec chose to work stone of the greatest hardness: basalt and andesite for large monoliths, and jade and serpentine for small pieces." --------2010, Sara Ladron de Guevara, "Olmec Art: Essence, Presence, Influence, And Transcendence," Olmec, Colossal Masterworks Of Ancient Mexico, p. 81.



COLOSSAL HEADS OF THE OLMEC
VERACRUZ & TABASCO, MEXICO

PRECLASSIC PERIOD

The Olmec were master carvers of stone. The colossal heads of the Olmec are the most recognizable symbol of the Olmec civilization. It's obvious why writers often use the word colossal to describe them. Their large size and strong features project an aura of strength and power. Ever since the first one was discovered in 1862 at Tres Zapotes the expressive nature of these large monuments have inspired the imagination of people around the world. Michael D. Coe wrote in 1994, "At its height some of the most magnificent and awe-inspiring sculptures ever discovered in Mexico were fashioned without the benefit of metal tools."


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MASSIVE OLMEC STONE WORK
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COLOSSAL HEADS
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BASALT COLUMN TOMB
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GRANITE, JADEITE & SERPENTINE
OLMEC CULTURE
LA VENTA SITE
TABASCO, MEXICO

1940, Stirling, Matthew W., "Great Stone Faces Of The Mexican Jungle," National Geographic, September 1940, pp. 309-334.
1993
, Stuart, George E., "New Light On The Olmec," National Geographic, November 1993 p. 94.
1994
, Coe, Michael D., "Mexico, From The Olmec To The Aztecs," p. 66.
1995
, Coe, Michael D., Diehl, Freidel, Furst, Reilly III, Schele, Tate, & Taube, "The Olmec World Ritual And Rulership."
1996
, Brian M. Fagan, "The Oxford Companion To Archaeology," p. 538.
2010
, Reyes, Roberto Lunagomez, "Plates," Olmec, Colossal Masterworks Of Ancient Mexico, p. 122.
2010
, Susan Toby Evans and David L. Webster, "Archaeology Of Ancient Mexico And Central America An Encyclopedia," p. 34.
Personal Communications with, Dennis Vesper.


Olmec Giant Heads: Colossal Heads of the Olmec Civilization

The Olmec heads have been shrouded in mystery since the first one was found in 1858. Before the discovery the Olmec civilization was completely unknown to historians and archeologists. Since then they have continued to find evidence of how the earliest Mesoamerican people lived.

The Olmec Civilization

Dating from 1400 to 300 BC, the Olmecs were the first Mesoamerican culture. They inhabited the lowland coast of the Gulf of Mexico (in what is now the states of Veracruz and Tabasco), however, they developed a trading network that spread from the Valley of Mexico in the north to Central America in the south. This trading system allowed them to share innovations like writing, human sacrifice, the calendar, the Mesoamerican ball game and the use of a bar and dot system of counting to the civilizations that they encountered such as the Mayans and the Aztec.

Discovery of the Olmec Heads

Matthew Stirling, the head of the Smithsonian’s Bureau of American Ethnology in 1938, was studying sites in Mexico where prehistoric factions had met. He thought that Tres Zapota on the Gulf coast could possibly be such a site, and he shared his theory with William Duncan Strong, the head of the Anthropology department at Columbia University. Stirling intended on exploring it and asked Strong if he knew anyone with knowledge of the area. Seeing as the area was undeveloped, no one had specialized knowledge but Strong recommended Clarence Wolsey Weiant, a grad student who was hoping to make Tres Zapota his doctoral field work. Weiant joined Stirling’s expedition at the age of forty-one having stumbled upon archeology after years as a chiropractor.

For the next four months they battled swamps, continual rain, tarantulas, snakes and insects as they thoroughly searched a two-mile stretch of land. Here they discovered several of the oldest stone tablets found in Central America, as well as a religious figurine and fifteen U-shaped sculptures. But the greatest discovery came after Weiant had heard a story from a local of a discovery in the area several years before. He took a group of men into the jungle and when they reached the area they had been told about they dug a trench, thus discovering one of the most famous artifacts ever found in Central America. It was named La Cabeza Colosal (the Giant Head) and stood more than six feet high. Since then another sixteen Giant Heads have been found in four locations, Tres Zapota (two heads) Rancho la Cobata (one head), La Venta (four heads) and San Lorenzo (ten heads).

Building Colossal Heads

The heads are carved out of single blocks of volcanic basalt from the Tuxtlas Mountains and range from 1.47m to 3.4m high. Before they were carved, the large boulders were floated or dragged nearly a hundred miles, a feat that would take around 1,500 people three or four months. They weighed eight to twelve tons making the original basalt boulders as much as 18 tons. No iron or copper has been found in the area so they were most likely carved with stone tools which would have been incredibly time consuming.

Who are the Olmec Colossal Heads?

There are two main theories on whom these heads represent. The first and most widely accepted is that the Olmec carved the heads of their rulers or great warriors. However, due to the helmets, it was long thought that they represented the heads of decapitated ball players (the penalty of defeat in most Mesoamerican ball games was beheading). Whoever they were, no two heads are the same and the helmets are adorned with distinctive elements, suggesting group or personal symbols. Another mystery is that two of the heads have been recarved, but it is unknown whether it had ritual implications or if it was due to a lack of stone.

Olmec Links to Africa

Since they were first found, the features of the heads have caused a fierce debate between archeologists. The thick lips, flat faces and broad noses are characteristically African features and some scholars believe that the Olmecs had been Africans that had migrated to the New World, however, this theory has been rejected by most archeologists. The main belief among archeologists is that they were carved this way due to the shallow space allowed on the boulders. This makes the most sense considering other Olmec sculptures, particularly the Jade face masks, have characteristics that most closely resemble people from Asia.

The Olmec Heads and Pre-Columbian Archeology

Stirling and Weiant’s discovery ushered in a shift in how archeologists thought about pre-Columbian civilizations. Before the find, it was widely believed that the Mayans were the mother culture of Central America, but the Olmecs were dominant from 1400 to 300BC where as the Mayans only reached their height around 300AD. This is further proven by the fact that both Maya and Aztec civilizations have Olmec roots. As for the Olmec themselves, recent work indicates that they were descended directly from people who had inhabited the area as early a 1700BC. To put that into perspective, the Olmecs were building great cities and pyramids before both the founding of Rome and the building of the pyramids in Egypt.


Olmec Colossal Stone Head, San Lorenzo - History

The Olmec, the “people of the rubber country,” represented the first elaborate pre-Columbian civilization of Mesoamerica. Much of what is known about them has come from archaeological excavations at sites in modern-day southern Mexico, where structures such as large earthen pyramids and giant stone carvings, including colossal heads, have been uncovered.

Olmec colossal basalt head in the Museo de la Venta, an outdoor museum near Villahermosa, Tabasco, Mexico. Credit: © Robert Frerck/Odyssey Productions

How big are the colossal heads? According to Britannica’s pre-Columbian civilizations article:

Several of these are now known from San Lorenzo, the largest of which is nine feet high. The visages are flat-faced, with thickened lips and staring eyes. Each has a headgear resembling a football helmet, and it is entirely possible that these “helmets” were in fact protective coverings in a rubber-ball game that is known from Olmec figurines to have been played at San Lorenzo.

The Olmec people carved huge heads out of volcanic rock. Credit: George Holton/Photo Researchers


Voir la vidéo: les outils de pierre taillées préhistoriques