Bataille de la ligne Arno, 23 juillet-31 août 1944

Bataille de la ligne Arno, 23 juillet-31 août 1944

Bataille de la ligne Arno, 23 juillet-31 août 1944

La bataille de la ligne Arno (23 juillet-31 août 1944) a vu les Allemands retarder l'avance alliée sur l'Arno à l'ouest de Florence pendant plus d'un mois, permettant ainsi de poursuivre les travaux sur la ligne gothique, plus loin dans les montagnes. Lorsque les Alliés ont attaqué, c'était dans le cadre d'un assaut plus large sur la ligne gothique, et la ligne de l'Arno est tombée sans beaucoup de combats sérieux.

Au lendemain de la quatrième bataille de Cassino et de la chute de Rome le 4 juin, les Allemands commencèrent à se replier vers le nord des Apennins, où ils avaient initialement prévu de prendre position avant l'invasion alliée de Rome. Kesselring construisait une importante position défensive dans les montagnes, la ligne gothique, et voulait gagner du temps plus au sud pour permettre l'achèvement des travaux. En conséquence, les Allemands ont tenté de maintenir une série de lignes défensives plus au sud. La première d'entre elles, la ligne Dora, tomba sans trop de combat, mais la seconde, la ligne Frieda ou Trasimeno, résista du 20 juin au 2 juillet 1944. Kesselring décida alors d'utiliser les deux lignes suivantes uniquement pour retarder les actions, pour éviter de perdre trop de troupes au sud des montagnes. La première d'entre elles, la ligne d'Arezzo, défendait les ports de Livourne et d'Ancône, et le centre de communication d'Arezzo. Les Alliés arrivèrent à la ligne à la fin de la première semaine de juillet et la franchirent au centre les 15 et 16 juillet. Ancône tomba aux mains des Polonais les 17-18 juillet, et tout le long du front les Alliés poussèrent vers la ligne Arno.

Cette ligne partait de l'embouchure de l'Arno, passait à l'est par Pise et Florence, puis traversait les Apennins pour atteindre l'Adriatique le long de la rive nord du Metauro. Les défenseurs de la ligne ont eu un problème inhabituel - Kesselring ne voulait pas risquer d'endommager les trésors artistiques de Florence, et a donc ordonné à ses troupes de ne pas se battre dans la ville. Ils ont détruit tous les ponts à l'exception du Ponte Vecchio, y compris un certain nombre d'autres ponts médiévaux, mais Florence a donc toujours été un point faible de la ligne.

L'avance alliée les amena bientôt jusqu'à l'Arno. A l'ouest, la 34e division américaine atteint l'embouchure de l'Arno et la partie sud de Pise le 23 juillet. La 91e division atteignit la rivière au nord de Pontedera les 24 et 25 juillet et la 88e division l'atteignit un peu plus à l'est.

Sur la droite, la 8e division indienne et la 2e division néo-zélandaise de la 8e armée atteignent l'Arno entre Florence et Empoli le 3 août, et le même jour, les troupes de tête de la 6e division blindée sud-africaine pénètrent dans la banlieue sud de Florence.

Au centre, le corps expéditionnaire français a été retiré de l'avance alors qu'il était encore à dix milles de l'Arno et s'est déplacé à Naples pour participer à l'opération Dragoon. La VIIIe Armée s'empara de cette partie du front.

Le premier plan d'Alexandre était d'attaquer le centre de la ligne Arno, puis la ligne gothique, en utilisant les cinquième et huitième armées pour attaquer dans les montagnes au nord de Florence, mais cela nécessitait les troupes de montagne expertes du corps expéditionnaire français. Cela a ensuite été retiré de son armée pour participer à l'invasion du sud de la France, forçant Alexandre à changer ses plans après que le général Leese, commandant de la 8e armée, s'y soit opposé.

Le nouveau plan prévoyait que la VIIIe armée retourne sur la côte adriatique et attaque vers Rimini. Les Allemands seraient contraints de déplacer leurs réserves vers l'est pour faire face à la nouvelle menace, permettant à la cinquième armée de tenter de frapper au nord à travers les Apennins vers Bologne et la vallée du Pô. Le 13e corps britannique resterait au centre et passerait sous le contrôle de la cinquième armée de Clark. L'attaque sur la ligne Arno a été considérée comme faisant partie d'un assaut plus large sur la ligne gothique, l'opération Olive.

Malheureusement pour les Alliés, Kesselring avait déjà décidé que c'était le plan allié le plus probable et avait déplacé des renforts vers l'est.

Avant de se déplacer vers l'est, la 8e armée a capturé Florence début août. Kesselring ne voulait pas se battre dans la ville et risquer d'endommager ses trésors artistiques. Le 2 août, il décida d'abandonner la ville et, le 4 août, les Allemands avaient reculé de quatre milles jusqu'à la Heinrich Mountain Line, dans les collines du Mugello. Les dernières troupes allemandes quittent la ville le 7 août et les Alliés l'occupent rapidement.

La Cinquième armée est restée statique jusqu'à la mi-août pendant que Clark réorganisait ses forces. La 1st Armored Division a finalement pu adopter une nouvelle configuration organisationnelle qui avait été développée en réponse à sa propre expérience de combat. D'autres divisions ont été retirées du front pour obtenir un repos bien mérité. Le 4e corps (Crittenberger) était posté sur la gauche, couvrant 23 milles de la côte au village de Capanne. La Task Force 45, composée de diverses unités converties en infanterie, tenait la gauche du front du corps et la 1st Armored Division tenait la droite. Sur la droite américaine, le 2e corps (Keyes) s'est déplacé vers le front, prenant le contrôle des 85e 88e et 91e divisions. Le 91e tenait le front, qui s'étendait sur sept milles de Capanne au 13e corps britannique, laissant les deux autres hors de la ligne. Cela a permis à quatre divisions d'infanterie et une division blindée de se reposer et de se préparer à l'assaut de la ligne gothique. Clark avait l'intention de faire son effort principal sur sa droite, où son 2e corps avancerait au nord de Florence, avec le 13e corps britannique sur sa droite.

Du côté allemand, l'Arno était défendu par la 14e armée (Lemelsen). La gauche allemande, de Florence à Empoli, était défendue par le 1er corps de parachutistes (Schlemm) qui contenait les 4e parachutistes, 356e et 362e divisions d'infanterie. Sur la droite allemande se trouvait le 14th Panzer Corps (von Senger), avec la 65th Infantry et la 16th SS Panzer Grenadier Divisions.

L'offensive de la VIIIe armée est déclenchée le 25 août. Les Allemands n'avaient que des forces légères défendant l'extrémité est de la ligne Arno, et celle-ci tomba rapidement. La 8e armée perce les positions de l'Arno et de la ligne gothique à l'est et fait 4 000 prisonniers, avant le début des pluies d'automne, et l'offensive ralentit à plusieurs kilomètres au sud de Rimini. Les batailles de Gemmano et de Rimini ont vu les Britanniques progresser, mais l'avance s'est terminée en Romagne, où la Huitième Armée s'est enlisée dans la « bataille des Rivières » qui a duré jusqu'en décembre avant que la Huitième Armée ne s'arrête pour l'hiver.

Au centre, le général Clark a pu profiter des mouvements de troupes allemandes. Le 29 août, Kesselring ordonna au général Lemelsen de se retirer de l'Arno et la retraite commença le 31 août. La Ve armée put ainsi effectuer une traversée de l'Arno presque sans opposition. La partie nord de Pise est tombée le 2 septembre. Le 5 septembre, le 4e corps avait capturé Lucques, Monte Pisano et Monte Albano, et l'avance s'arrêta alors alors que la résistance allemande se durcissait. Sur la droite, le 13e corps a également atteint une ligne à 5-10 milles au nord de l'Arno. Au centre, le 2e corps américain suivait également la retraite allemande. L'attention des Alliés s'est ensuite déplacée vers la Ligne Gothique elle-même.


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